Todos os seres vivos estão em constante transformação desde que nascem. Quando as crianças chegam à idade adulta, ficam mais altas, mais fortes e mais independentes. Em certo momento da idade adulta, porém, tem início um declínio lento. O envelhecimento começa em um momento diferente para cada pessoa. A maioria delas começa a sentir alguns efeitos desse processo por volta dos 40 ou 50 anos.

Quando as pessoas envelhecem, seus cabelos muitas vezes ficam grisalhos e mais finos. A pele fica enrugada. Os músculos começam a encolher e os ossos ficam mais frágeis. Algumas pessoas ficam um pouco mais baixas e passam a ter dificuldade para enxergar ou ouvir. Também pensam mais devagar, e sua memória de curto prazo pode ser afetada. Os cientistas não sabem exatamente o que causa os efeitos do envelhecimento. É possível que as células do corpo tenham um limite de duração. Esse limite determinaria por quanto tempo elas permanecem saudáveis e capazes de gerar novas células.

Vários fatores afetam o tempo de vida das pessoas. Um deles é a hereditariedade. Vida longa é algo que parece ser de família. Outro fator é o estilo de vida. Pessoas que têm boa forma física e não fumam provavelmente irão envelhecer mais devagar e viver mais tempo que as outras. A pobreza também afeta a longevidade, ou seja, o tempo de vida das pessoas. Aquelas que não têm condições econômicas de se alimentar bem e ir ao médico podem morrer antes mesmo de tornar-se idosas.

Os animais envelhecem com rapidez diferente e têm tempos de vida distintos. A rapidez com que eles envelhecem depende do tipo de animal. Os ratos podem ser considerados velhos aos 2 anos de idade, os cachorros, aos 10, e os elefantes, aproximadamente aos 40. No caso dos seres humanos, as pessoas com mais de 60 anos são normalmente vistas como idosas.

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