Por espécie ameaçada entende-se todo tipo de planta ou animal em situação de risco de desaparecer para sempre. Se uma espécie de planta ou animal desaparece totalmente, diz-se que está extinta.

O que ameaça as plantas e os animais

Os animais e as plantas dependem uns dos outros e do meio ambiente para sobreviver. Quando um habitat muda ou desaparece, plantas e animais ficam ameaçados. Desastres naturais e mudanças climáticas são fatores que prejudicam ou destroem o ambiente.

Seres humanos também danificam o meio ambiente e contribuem para que espécies entrem em perigo de extinção. Dentre as ações humanas que prejudicam os habitats estão a geração de poluição (por exemplo, fumaça de veículos e resíduos industriais); o desmatamento de áreas florestais para a construção de estradas; a derrubada de árvores para a edificação de prédios ou para favorecer a criação de gado; e a inundação de grandes áreas para a construção de represas.

A chegada de espécies exóticas pode ser outra ameaça. Em geral, elas proliferam livremente porque não têm inimigos naturais. As espécies locais às vezes não são capazes de competir com as intrusas. Por exemplo, os mangustos levados à Jamaica no século XIX causaram a extinção de diversas espécies nativas. Na década de 1980, a introdução da criação comercial de escargots (caracóis comestíveis) em algumas cidades brasileiras resultou em desastre ambiental. Ninguém se interessou em comprar o produto, e os caracóis acabaram sendo descartados em um ambiente onde não tinham inimigos naturais, tornando-se uma praga.

Espécies atualmente ameaçadas

Na lista de animais ameaçados há mamíferos grandes e bem conhecidos. Tanto o elefante asiático quanto o africano, além do tigre, estão ameaçados, assim como vários tipos de baleias e o urso-polar. O panda-gigante só sobrevive em remotas regiões da China e em zoos.

Estão ameaçados város tipos de pássaros, como grous, águias e papagaios. Entre os répteis, diversos tipos de tartarugas marinhas — como a tartaruga-de-couro. Também ameaçados estão inúmeros anfíbios, peixes, moluscos, insetos e outros animais. No Brasil, são inúmeras as espécies ameaçadas, como a arara-azul, o cachorro-vinagre e a onça-pintada.

As plantas em perigo vão desde pequenos musgos até árvores gigantes. O hibisco nativo da ilha Maurício, de vivas flores vermelhas, está ameaçado porque espécies de fora ocuparam seu habitat. No começo do século XXI, menos de cinquenta pés dessa planta ainda cresciam na ilha de forma silvestre. Outra espécie em perigo, o cedro-das-bermudas, ocorre naturalmente apenas nas Bermudas, ilhas da América do Norte, pois foi utilizado excessivamente na construção de casas, barcos e móveis.

Proteção

Na década de 1960, as pessoas começaram a perceber que várias espécies estavam ameaçadas pela ação do homem. Hoje, muitos países proíbem capturar, prejudicar e matar espécies em perigo.

Várias organizações trabalham pela sobrevivência das espécies ameaçadas. A União Internacional para a Conservação da Natureza e dos Recursos Naturais mantém listas das espécies em perigo. A Nature Conservancy e o World Wildlife Fund (WWF) ajudam a preservar terras para as espécies ameaçadas, enquanto reservas naturais e zoológicos auxiliam na reprodução desses animais. Com a ajuda desses programas, aumentou a população de várias espécies.

No Brasil, o mico-leão-dourado, originário da mata Altântica, foi identificado como espécie em risco de extinção e gerou uma série de movimentos para sua preservação. Dentre os locais dedicados à proteção desse animal, destaca-se a Reserva Biológica de Poço das Antas, no Rio de Janeiro.

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