À medida que o ano passa, ocorrem mudanças regulares no clima. Esse ciclo de mudanças climáticas ao longo do ano divide-se em quatro partes, conhecidas como estações. As quatro estações são verão, outono, inverno e primavera.

O que causa as estações

As estações estão relacionadas ao modo como a luz solar incide nas diferentes partes da Terra ao longo de um ano. À medida que a Terra gira em torno do Sol, o polo Norte aponta para a mesma direção no espaço. Durante cerca de seis meses de cada ano, o polo Norte é inclinado na direção do Sol. Enquanto isso, o hemisfério Norte recebe mais luz solar direta do que o hemisfério Sul. O hemisfério Norte também tem mais horas de luz diurna. Nos outros seis meses, o polo Norte se afasta do Sol. O hemisfério Sul recebe então mais luz solar direta e mais horas de luz do dia.

Enquanto o hemisfério Norte recebe a maior parte da luz solar, experimenta suas estações mais quentes, a primavera e o verão. Ao mesmo tempo, o hemisfério Sul recebe o mínimo de luz solar, experimentando por isso suas estações mais frias, o outono e o inverno. As estações nos dois hemisférios são sempre opostas.

Quando começam as estações

O verão começa no solstício de verão, que é o dia com o maior número de horas de luz solar (o dia mais longo do ano). Isso acontece em 21 ou 22 de dezembro no hemisfério Sul. No hemisfério Norte, isso ocorre em 21 ou 22 de junho. O inverno começa no solstício de inverno, que é o dia com menos horas de luz solar (o dia mais curto do ano). No hemisfério Sul, ocorre no dia 21 ou 22 de junho. Já no hemisfério Norte, isso acontece em 21 ou 22 de dezembro.

O outono começa no equinócio do outono. Isso se dá em 20 ou 21 de março no hemisfério Sul e 22 ou 23 de setembro no hemisfério Norte. A primavera começa no equinócio vernal. No hemisfério Sul, isso acontece em 22 ou 23 de setembro. No hemisfério Norte, em 20 ou 21 de março. Em ambos os equinócios, as horas de luz do dia são iguais às de escuridão em todas as partes da Terra.

Efeitos das estações

As mudanças no clima durante cada estação dependem de quão perto uma região está do equador. Lugares junto ao equador recebem uma quantidade constante de luz direta do sol durante o ano inteiro. Por esse motivo, há pouca diferença de uma estação para a seguinte. Pode haver períodos chuvosos ou secos, mas as temperaturas são em geral moderadamente quentes o ano todo nessas regiões.

Os polos Norte e Sul são os pontos mais distantes do equador. Portanto, as temperaturas se mantêm frias o ano inteiro. No inverno, mesmo durante o dia é escuro. No verão, o sol brilha até tarde da noite. Contudo, esse “sol da meia-noite” não é suficientemente forte para aquecer o clima dos polos.

Entre os polos e o equador, as temperaturas podem variar muito de uma estação à seguinte. Durante o inverno, o clima é geralmente frio e, frequentemente, nevoso. Alguns animais hibernam ou dormem por um longo tempo. Muitas aves se mudam para lugares mais quentes. Algumas plantas morrem e outras param de crescer.

Quando chega a primavera, as temperaturas se tornam mais quentes. As plantas e as árvores produzem novas folhas e flores. As aves retornam de seus lares de inverno e os animais saem da hibernação.

Durante o verão, as temperaturas alcançam seus níveis mais elevados. Há mais horas de luz do dia e o Sol é mais intenso. Essa luz solar extra ajuda as plantas a crescerem.

As temperaturas caem novamente quando começa o outono. Algumas árvores e plantas perdem as folhas. Os animais com pelo desenvolvem pelames mais grossos para manterem-se aquecidos durante o inverno seguinte. Muitas aves voam para lugares mais quentes.

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