A fermentação é uma transformação química que ocorre em substâncias orgânicas, ou seja, de origem vegetal e animal. O processo de fermentação é empregado há milhares de anos na produção de pão, vinho, cerveja, queijo e outros alimentos.

Essa transformação geralmente ocorre pela ação de minúsculos seres vivos chamados leveduras, bactérias e fungos. Esses micro-organismos produzem substâncias chamadas enzimas, que decompõem os alimentos em substâncias químicas.

Na preparação do pão, por exemplo, a levedura (ou fermento) decompõe os açúcares presentes na massa. Esse processo libera o gás dióxido de carbono. Ao se desprender, o dióxido de carbono faz a massa do pão crescer.

Na produção de vinhos, quando o suco da uva, chamado mosto, sofre a ação das leveduras, o açúcar presente no suco é convertido em álcool. A cerveja é outra bebida produzida por fermentação de leveduras.

Existem alimentos fermentados dos mais diversos tipos. O queijo é feito de leite fermentado por bactérias. O molho de soja é feito de grãos de soja fermentados. Quando a carne envelhece, fica mais tenra, e isso também se deve à fermentação.

Além disso, os cientistas empregam a fermentação para produzir certos medicamentos e vitaminas. A penicilina é um medicamento obtido através da fermentação desencadeada por um fungo.

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