Floresta é o nome que se dá a uma área extensa repleta de árvores. Há florestas em quase todas as partes do mundo. Os únicos lugares em que não existem florestas são os desertos, algumas pradarias e picos de montanhas, além dos polos Norte e Sul.

Tipos de floresta

Existem dois tipos básicos de árvore que compõem a maioria das florestas: as árvores de madeira dura, ou madeira de lei, e as de madeira macia. Muitas florestas contêm um tipo de árvore ou o outro, mas algumas têm os dois tipos.

Bordos e carvalhos são exemplos de árvores de madeira de lei. Esse tipo de árvore tem folhas largas e produz frutos. Com frequência essas árvores são decíduas, ou seja, perdem as folhas no outono de cada ano. Mas algumas árvores de madeira de lei, como os mognos, conservam as folhas o ano inteiro. As florestas com árvores de madeira de lei crescem em regiões de clima temperado (ameno) ou tropical (quente).

Os pinheiros e as sequoias são exemplos de árvores de madeira macia. Em lugar de frutos e folhas largas, elas costumam ter pinhas e agulhas. As árvores de madeira macia não perdem suas agulhas todos os anos. Muitas delas são conhecidas como sempre-verdes, porque suas agulhas se mantêm verdes o ano inteiro. As florestas de árvores de madeira macia com frequência ficam próximas a montanhas e em regiões de clima frio.

Florestas densas que crescem em partes úmidas do mundo são conhecidas como florestas úmidas ou pluviais. Elas podem ter árvores de madeira dura, de madeira macia, ou os dois tipos. Geralmente, são florestas tropicais ou equatoriais.

A vida na floresta

Cada floresta é um sistema vivo complexo, composto de árvores densamente justapostas, arbustos, cipós, fungos e outras plantas. As florestas também abrigam mamíferos, aves, insetos e muitos outros animais, integrados ao ecossistema. Todos esses seres vivos dependem uns dos outros para sua sobrevivência.

À medida que uma floresta envelhece ou se transforma, isso afeta todos os seres vivos que nela habitam. Doenças ou ataques de insetos podem enfraquecer as árvores ou plantas. Um incêndio de grandes proporções pode destruir o alimento e o abrigo de que os animais necessitam para sobreviver. Os seres humanos, quando derrubam árvores em excesso, também podem colocar a vegetação e os animais de uma floresta em risco.

Produtos da floresta

Muitos recursos naturais importantes vêm das florestas do mundo. As florestas fornecem alimento, madeira, combustível, fibras naturais e outros materiais. Esses recursos podem ser convertidos em móveis, casas, papel, roupas, medicamentos e muitos outros produtos.

Para poupar as florestas naturais, as pessoas às vezes plantam árvores em florestas cultivadas. Há uma atividade cíclica nessas florestas, pois a cada derrubada são feitos novos plantios. Em geral, a madeira produzida nelas é usada para fins industriais em larga escala.

Outros benefícios das florestas

As árvores de uma floresta liberam oxigênio por meio de um processo chamado fotossíntese. Também ajudam a proteger o solo contra a erosão, pois bloqueiam as forças do vento e da água, que erodem a terra. Além disso, as florestas, principalmente as urbanas, atraem as pessoas para a prática de caminhadas, acampamento, exploração da natureza e observação de aves.

Proteção das florestas

As pessoas vêm derrubando florestas há milhares de anos a fim de usar a madeira das árvores e abrir espaço para a agricultura e para as cidades. Hoje, muitas florestas do mundo correm o perigo de desaparecer, e há organismos e entidades criados para protegê-las.

A engenharia florestal é a disciplina do gerenciamento de florestas. Os engenheiros florestais estudam os ciclos de vida de árvores e outras plantas próprias de florestas. Além disso, trabalham para impedir a disseminação de doenças das árvores, protegê-las contra insetos nocivos e controlar incêndios florestais.

Para salvar as florestas, muitos governos criam florestas nacionais, parques nacionais e reservas florestais. Nessas áreas, as florestas são deixadas em seu estado natural, o de mata virgem, para que as pessoas possam desfrutar delas e seja preservado o equilíbrio do ecossistema.

Floresta Amazônica

A Amazônia, na parte norte da América do Sul, é ocupada pela floresta Amazônica, a maior floresta tropical do mundo, com 5 milhões de quilômetros quadrados. Ela é formada por três tipos de floresta: florestas montanhosas andinas, florestas de terra firme e florestas fluviais alagadas. Esses dois últimos tipos caracterizam a floresta no território brasileiro. Além do Brasil, a floresta Amazônica ocupa parte do território de outros países: Bolívia, Peru, Colômbia, Equador, Venezuela, Suriname, Guiana e Guiana Francesa.

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