As formigas são insetos sociais. Isso quer dizer que vivem juntas e se organizam em comunidades chamadas colônias. Existem mais de 10 mil espécies, ou tipos, de formigas. Elas estão espalhadas pelo mundo inteiro, mas são mais comuns nas regiões quentes.

O tamanho das formigas pode variar de 2 a 25 milímetros. Em geral, elas são marrons, vermelhas, pretas ou amarelas. Seu corpo é dividido em três partes: a cabeça, o tórax (parte intermediária) e o abdômen. A cabeça é larga, e o abdômen, esguio e oval. O tórax é conectado ao abdômen por uma pequena cintura. As formigas possuem duas antenas, localizadas no alto da cabeça, para se orientar, farejar e se comunicar.

A maior parte das formigas vive em ninhos chamados formigueiros. Eles podem ser feitos de terra, areia, madeira, folhas e outros materiais, ou escavados no solo. Em cada um deles costuma haver uma rainha, operárias e soldados. A rainha passa a vida inteira pondo ovos. As operárias cuidam de tarefas como procurar comida, limpar o formigueiro e cuidar dos ovos. Os soldados são fêmeas maiores que defendem a colônia.

Em determinado momento do ano, várias espécies produzem machos e fêmeas com asas. A função dos machos é acasalar com as rainhas. O acasalamento é feito em pleno voo, e o macho morre logo depois. Então, cada rainha põe ovos e estabelece um novo formigueiro. Em algumas semanas os ovos se tornam formigas adultas. A maior parte delas vive de seis a dez semanas, embora algumas possam viver até quinze anos.

No Brasil, ocorrem as saúvas, formigas que se alimentam de minúsculos cogumelos que elas cultivam em canteiros adubados com folhas picadas. Muitas vezes elas atacam e destroem plantações para carregar as folhas para o formigueiro. A rainha, chamada de içá ou tanajura, era comida pelos índios misturada com farofa, tradição que ainda se conserva entre alguns sertanejos.

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