O gêiser é uma fonte de água quente que entra em erupção de tempos em tempos, lançando para o alto um jato de vapor e água. A piscina de água quente é conhecida como fonte termal. A palavra “gêiser” vem do islandês geysir, que significa “esguichar”. As fumarolas se parecem com os gêiseres, porém emitem apenas gases.

As fontes (ou nascentes) termais são encontradas geralmente em áreas próximas a vulcões. O magma esquenta a água subterrânea. Essa água quente sobe à superfície, canalizada através de uma falha ou de alguma outra fratura no solo. Na superfície, ela forma uma fonte termal. Quando a água subterrânea atinge uma temperatura muito acima do ponto de ebulição, ela fica tão quente que se transforma em vapor. Isso empurra a água que se encontra na superfície, provocando um transbordamento. O transbordamento alivia a pressão no subterrâneo, e assim mais água vira vapor. O vapor então se expande e explode com uma força tremenda, transportando consigo a água quente.

A maioria dos verdadeiros gêiseres do mundo estão localizados na Islândia, na Nova Zelândia e nos Estados Unidos. Fontes termais e gêiseres são numerosos no Parque Nacional de Yellowstone, no oeste dos Estados Unidos. Um dos mais famosos gêiseres é conhecido como Velho Fiel, porque suas erupções são muito regulares. Estima-se que cada erupção projete entre 15 mil e 30 mil litros de água. Os jatos podem alcançar mais de 55 metros de altura.

A água das fontes termais tem muitos minerais. O calor dissolve os minerais e, depois que a água é liberada através do gêiser, os minerais dissolvidos se amontoam na superfície. Esse material é conhecido como rocha de precipitação. Alguns gêiseres ganharam um nome baseado nas estruturas de rocha que se formaram em torno deles — o gêiser conhecido como Castle Geyser (ou Gêiser Castelo), no parque Yellowstone, é um exemplo.

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