Galáxia é um grupo de estrelas com nuvens de gás e partículas de poeira que se movem juntas pelo universo. Existem bilhões de galáxias no universo. Elas se constituíram, provavelmente, há bilhões de anos, assim que o universo começou a se formar.

O Sol, a Terra e outros planetas do sistema solar são parte da galáxia chamada Via Láctea. A maioria das galáxias move-se pelo universo como parte de aglomerados ou grupos de galáxias. A Via Láctea fica num dos extremos de um aglomerado que inclui cerca de 40 galáxias. A maior galáxia do grupo é a de Andrômeda.

Tamanho

Até as menores galáxias são compostas de milhões de estrelas e podem ter 5 mil anos-luz de lado a lado. (Um ano-luz é a distância que a luz viaja num ano – cerca de 9,5 trilhões de quilômetros.) A Via Láctea é vinte vezes maior que isso. As maiores galáxias são ainda maiores e contêm trilhões de estrelas.

Forma

As galáxias são divididas em três categorias principais, de acordo com a forma: espiral, elíptica e irregular. As galáxias espirais parecem cata-ventos. Elas têm um disco central e dois ou mais braços curvos enrolados do centro para fora. O disco central é formado basicamente por estrelas mais velhas, enquanto nos braços ficam as estrelas novas. Os braços contêm mais poeira e gás, dos quais novas estrelas podem se formar. A Via Láctea é uma galáxia espiral.

Uma galáxia elíptica pode ter a forma de uma bola redonda ou ser um pouco mais esticada, como uma bola de futebol americano. Ela tem mais estrelas próximas do centro e menos nas partes mais externas. As galáxias elípticas variam muito em tamanho. Pequenas galáxias elípticas são as espécies mais comuns no universo.

Galáxias com formas diferentes são chamadas galáxias irregulares. Esse tipo não é comum. Muitas não têm um ponto central óbvio. Algumas parecem ser o resultado de uma colisão entre várias galáxias.

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