A gravidade é uma força de atração que atua através do espaço. Todos os objetos exercem força de atração uns sobre os outros, e para que isso aconteça não é necessário que eles estejam em contato. Por exemplo, o Sol, que fica a milhões de quilômetros de distância da Terra, exerce uma força de atração sobre ela e sobre os outros planetas e corpos do Sistema Solar.

A gravidade na Terra

A gravidade da Terra atrai tudo em direção ao centro do planeta. É isso que faz os objetos caírem. É também a gravidade que confere peso a um objeto. O peso é a medida da força de gravidade entre um objeto e a superfície sobre a qual ele se encontra. Se uma pessoa sobe em uma balança, a gravidade puxa a pessoa contra essa balança. O que a balança mostra é a força dessa atração, ou seja, o peso da pessoa.

A gravidade no espaço

No Sistema Solar, todos os objetos orbitam o Sol (giram em volta dele), seguindo uma trajetória constante. Se a força da gravidade não os atraísse em direção ao Sol, eles se moveriam em linha reta. Ao mesmo tempo, a velocidade dos planetas em suas órbitas os impede de cair sobre o Sol.

Satélites e naves espaciais giram em torno da Terra de maneira semelhante. A gravidade da Terra os conserva em órbita, e sua velocidade os impede de cair sobre o planeta.

Astronautas que estão dentro de uma nave espacial em órbita sentem a ausência de peso. Eles flutuam livremente dentro da nave, porque estão girando em torno da Terra à mesma velocidade que a nave espacial. Mas, embora a gravidade da Terra não os puxe para o chão, eles não escapam dela. A gravidade da Terra conserva os astronautas em órbita, assim como faz com a nave.

Newton e a lei da gravidade

No final do século XVII, o cientista inglês Isaac Newton descobriu uma lei, ou uma verdade, relativa à gravidade. Newton afirmou que a força da gravidade entre os objetos depende de sua massa, ou seja, a quantidade de matéria que eles contêm. Quanto maior a massa de um objeto, maior é sua força de gravidade. O Sol, por exemplo, que possui uma massa muito grande, exerce uma força de gravidade maior que a Terra, cuja massa é muito menor. Até um grão de poeira possui força de gravidade, mas ela é minúscula.

A força de gravidade também depende da distância entre dois objetos. Quanto menor a distância, maior é a força de gravidade entre eles.

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