O guepardo, também conhecido como chita, é o animal terrestre mais veloz da Terra. Esse integrante com pintas da família do gato pode chegar, numa corrida curta, a uma velocidade de mais de 112 quilômetros por hora. O nome científico do guepardo é Acinonyx jubatus.

Onde vivem os guepardos

Guepardos selvagens vivem em várias regiões da África central, oriental e meridional. Um pequeno número de guepardos selvagens vive no Irã, na Ásia; a maior parte, porém, prefere espaços abertos, desérticos ou pradarias.

Características físicas

Pequenas manchas pretas cobrem a maior parte do pelo amarelo-claro dos guepardos. A barriga é branca e o rabo tem anéis escuros. Linhas pretas correm dos olhos para o canto da boca.

O guepardo costuma medir cerca de 2 metros de comprimento, da cabeça à ponta do rabo. Ele é um mamífero delgado e esguio que pesa entre 34 e 54 quilos. Os machos costumam ser maiores que as fêmeas.

O corpo dos guepardos é projetado para a velocidade. Suas pernas longas permitem que dê grandes passadas. As patas fortes e as unhas afiadas ajudam-no a agarrar-se ao solo. (O guepardo é a única espécie de felino que não pode retrair totalmente suas unhas afiadas.)

Comportamento

Os guepardos vivem sozinhos ou em pequenos grupos. Eles caçam pequenos animais, preferencialmente durante o dia. Depois de mover-se furtivamente em torno de um animal, o guepardo parte para uma rápida perseguição por algumas poucas centenas de metros — mas só consegue manter essa caçada por um curto período porque fica exausto. Quando pega sua presa, o guepardo a derruba e a corta com os dentes.

Ciclo de vida

Cerca de três meses depois de acasalar, a fêmea do guepardo dá à luz de dois a oito filhotes. Os filhotes de guepardo permanecem com a mãe por mais de um ano enquanto aprendem a caçar. Alguns guepardos, nos zoológicos, conseguiram chegar aos 19 anos, mas a maioria não vive tanto.

Os guepardos e os seres humanos

Os antigos egípcios e alguns monarcas da Índia e da Europa domesticavam guepardos para utilizá-los na caça. Outros povos caçavam guepardos por causa de sua pele; isso causou sua extinção na Índia e em muitos outros lugares. Hoje, os guepardos estão entre as espécies ameaçadas. Os seres humanos ocuparam grande parte de seu habitat.

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