A hidráulica é o estudo do comportamento dos fluidos em movimento, como o movimento de líquidos em tubulações, rios e canais. Também estuda os fluidos armazenados em tanques e em outros recipientes de armazenagem. O conhecimento da hidráulica permite que as cidades manejem os suprimentos de águas e os fluxos das linhas de distribuição, o que levou à criação de poderosas máquinas para ajudar em toda espécie de operação.

Há muito tempo, o homem aprendeu a usar o fluxo de água como ferramenta de trabalho. A água era usada para movimentar moinhos e irrigar plantações. Depois, quando os cientistas descobriram que os líquidos obedeciam a determinadas regras, o fluxo das águas passou a ter ainda mais utilidade. Descobriu-se que a pressão em um líquido é transmitida igualmente em todas as direções. Isso significa que, quando se comprime um líquido em um tubo, ele vai pressionar com igual força qualquer parte desse tubo, mesmo que ela seja maior que o tubo original. Portanto é possível, com um pequeno esforço, criar uma força maior em outro ponto.

No século XIX, os cientistas usaram seus conhecimentos sobre líquidos para criar sistemas que forneciam energia às máquinas das fábricas. Desde então, a potência dos líquidos passou a ser usada em muitos outros equipamentos. Modernos aviões e automóveis usam a hidráulica para acionar freios e mecanismos de direção, por exemplo. Sistemas robotizados em fábricas automatizadas, bem como fundações antiterremoto em algumas construções, também usam a hidráulica. Nesses casos, o fluido é quase sempre algum tipo de óleo. O óleo é melhor que água porque possui um ponto baixo de fusão, portanto não solidifica à temperatura ambiente e não provoca ferrugem, além de manter os mecanismos lubrificados.

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