A escrita hieroglífica é um sistema que usa figuras e símbolos chamados hieróglifos em vez de letras e palavras. Quando falamos em hieróglifos, quase sempre nos lembramos dos antigos egípcios. Contudo, outros povos, como os maias, usaram sistemas de escrita semelhantes a esse.

Cada símbolo da escrita hieroglífica é chamado de hieróglifo. A palavra “hieróglifo” significa “entalhe sagrado”. Os egípcios inscreviam os hieróglifos nas paredes de seus templos e monumentos públicos, entalhando-os na pedra ou pintando-os na madeira e em outras superfícies lisas.

Os hieróglifos foram usados de muitos modos. Alguns eram representações diretas. Por exemplo, o sol podia ser representado por um círculo grande com um círculo menor no centro. Outros hieróglifos representavam ideias associadas à figura. O sinal para “sol” podia servir também para “dia”. Os hieróglifos eram capazes de simbolizar ainda sons ou grupos de sons específicos.

A escrita hieroglífica nasceu há milhares de anos. Por volta de 2900 a.C., os egípcios já a usavam. Ela continuou a ser utilizada por mais de 3 mil anos. Durante os séculos II e III d.C., muitos egípcios tornaram-se cristãos. Os cristãos egípcios usavam o alfabeto grego. As pessoas deixaram gradualmente de usar os hieróglifos, e por fim ninguém mais sabia ler a escrita hieroglífica.

Em 1822, um especialista francês chamado Jean-François Champollion redescobriu o significado dos hieróglifos. Ele conseguiu chegar a isso estudando a Pedra de Rosetta, descoberta por soldados do exército de Napoleão, que invadiu o Egito em 1799. A pedra apresentava três tipos de escrita: hieroglífica, demótica (uma forma cursiva usada pelos egípcios antigos) e grega. Como Champollion sabia grego, ele conseguiu decifrar o que significavam os hieróglifos escritos ali.

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