O homem de Neandertal é o mais recente ser pré-humano, que viveu entre 200 mil e 100 mil anos atrás, e foi substituído pelos seres humanos modernos entre 35 mil e 28 mil anos atrás. Os homens de Neandertal, ou neandertais, habitavam a Eurásia — que englobava desde as regiões europeias do Atlântico, a oeste, até a região central da Ásia, e de onde hoje é a Bélgica, ao norte, até o Mediterrâneo e o sudoeste da Ásia, ao sul.

Como viveram em terras com abundância de cavernas de calcário, que preserva bem os ossos e em que há uma longa história de pesquisa pré-histórica, os neandertais são o grupo pré-humano mais conhecido. Eles são o exemplo típico do que se chama “homem das cavernas”.

O nome “Neandertal” vem do vale Neander, nos arredores de Dusseldorf, na Alemanha, onde exploradores encontraram pela primeira vez partes do esqueleto de um neandertal em uma caverna, em 1856.

Os neandertais se diferenciam de outros pré-humanos do leste da Ásia e da África pela aparência facial, principalmente pelos largos incisivos e caninos, pelo nariz grande e pelo rosto, longo o suficiente para suportar esses dentes. Em todas as populações anteriores, a solidez da face e o tamanho dos molares e dos pré-molares estavam se reduzindo.

Fósseis indicam que os seres humanos modernos evoluíram primeiro na região subsaariana da África em algum momento antes de 100 mil anos atrás. Depois se espalharam para o norte, a partir de 40 mil anos atrás, substituindo ou absorvendo a população arcaica (ou seja, mais antiga) que encontraram no local. No oeste da Europa, existem evidências fósseis de um cruzamento entre os neandertais e os primeiros seres humanos modernos. Os cientistas concluíram que desses cruzamentos nasceram pessoas.

Os neandertais parecem ter vivido em grupos relativamente pequenos, deslocando-se frequentemente por uma área mas voltando sempre aos mesmos lugares.

Muitas de suas ferramentas são do Período Paleolítico Médio, época em que os neandertais atingiram o seu auge. Apesar de a maior parte de sua tecnologia em pedra ser simples, eles ocasionalmente faziam ferramentas de pedra de grande qualidade, primeiro preparando o bloco da matéria-prima para depois tirar lascas simétricas e relativamente uniformes. Também possuíam lanças simples feitas de madeira.

No geral, a imagem dos neandertais é a de pré-humanos que compartilhavam um número importante de características com os seres humanos modernos, como o cérebro grande, a destreza manual, a habilidade de andar e alguma sofisticação social. Como acontecia com seus predecessores mais antigos, contudo, seus sistemas de pilhagem eram consideravelmente menos eficientes do que o dos caçadores humanos modernos. Foi só com a emergência dos seres humanos modernos que características arcaicas como as dos neandertais desapareceram, sendo substituídas por comportamentos culturais e tecnologias mais elaborados. Da mesma forma, os homens de Neandertal foram substituídos pelas pessoas que povoam o mundo hoje.

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