“Igarapé” é uma palavra indígena, de origem tupi, que significa “caminho de canoa”. E o igarapé é isso mesmo: um riacho que liga duas ilhas entre si ou uma ilha à terra firme. Por ser um canal estreito e pouco profundo, somente canoas e barcos pequenos podem navegar por ele.

Na Amazônia, os rios e os igarapés são o principal – e às vezes único – meio de transporte. A alimentação da população também está relacionada às águas dos rios e igarapés, pois é neles que se pescam os peixes (pirarucu, filhote, tucunaré etc.), que são o prato principal da região. A água doce também fertiliza as margens, onde os habitantes plantam mandioca, feijão e banana.

Os igarapés só são navegáveis na cheia; na seca, a água fica muito baixa e a vegetação flutuante cobre toda a sua superfície. A maioria dos igarapés tem águas escuras como as do rio Negro, um dos principais afluentes do rio Amazonas.

A Amazônia possui a maior bacia fluvial do planeta, com 700.000 quilômetros quadrados. No entanto, além de seus grandes rios e lagos, a região tem inúmeros igarapés, que constituem uma das reservas aquáticas mais densas do mundo. Com exceção dos rios que nascem nas altas montanhas dos Andes, quase todos os rios amazônicos são resultantes da junção de pequenos igarapés.

Os igarapés estão estreitamente ligados à floresta – por isso, qualquer mudança que ocorra na mata irá afetá-los. As alterações ambientais causadas por desmatamento, construção de estradas e poluição podem acabar com os igarapés pequenos, especialmente os que se encontram junto a cidades. Em 2001, o Instituto Nacional de Pesquisas da Amazônia (INPA) criou o Projeto Igarapés, para estudar os efeitos do desmatamento e as alterações que ele provoca na fauna dos igarapés.

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