Uma ilha é uma área de terra cercada de água por todos os lados. Existem ilhas em oceanos, mares, rios e lagos. Os dois principais tipos de ilhas são as oceânicas e as continentais.

Ilhas oceânicas

As ilhas oceânicas ficam no cume dos vulcões subterrâneos. Formam-se quando um vulcão entra em erupção nas profundezas do oceano e empurra o seu fundo para cima, criando uma montanha. A ilha é o cume dessa montanha. Fazem parte do Brasil ilhas oceânicas distantes do litoral como as que formam os arquipélagos de Fernando de Noronha, dos Abrolhos e de São Pedro e São Paulo, todas no oceano Atlântico. As ilhas do arquipélago do Havaí, no oceano Pacífico também são oceânicas.

Os atóis são outro tipo de ilha nos oceanos. Um atol é um cinturão de terra em torno de uma superfície de água pouco profunda chamada laguna. Os atóis se formam quando os corais constroem uma colônia, ou recife, em redor do ponto mais alto de uma ilha vulcânica. Os recifes podem atingir a superfície da água e transformar-se em terra. A ilha vulcânica pode afundar com o peso do anel de coral em redor, deixando apenas a laguna na superfície. As Ilhas Marshall, na Oceania, são um país formado por atóis.

Ilhas continentais

As ilhas continentais ficam próximas aos continentes e são feitas da mesma massa de terra que faz parte deles. As ilhas continentais podem ser formadas pela invasão do mar no litoral; nesse caso, a terra desaparece embaixo da água e os cumes das colinas próximas tornam-se ilhas. O Brasil tem diversas ilhas continentais, como a ilha de São Sebastião (conhecida popularmente como ilha Bela), no estado de São Paulo. Três capitais de estados brasileiros estão sediadas em ilhas continentais: Florianópolis (capital de Santa Catarina), Vitória (capital do Espírito Santo) e São Luís (capital do Maranhão).

As ilhas em rios e lagos também são ilhas continentais, mas são classificadas numa categoria especial: a de ilhas fluviais. A maior ilha fluvial do mundo está no Brasil: é a ilha do Bananal, no estado de Tocantins. Na época da seca, ao longo da ilha de Bananal formam-se grandes praias de areia branca.

Existem também ilhas na confluência de rios com o mar: são as ilhas fluviomarítimas. A maior ilha desse gênero no planeta é a de Marajó, no estado brasileiro do Pará.

Arquipélagos

Um arquipélago é um grupo de ilhas, que tanto podem ser oceânicas como continentais. O Japão e as ilhas Aleutas, no Alasca, são exemplos de arquipélagos. A Indonésia, na Ásia, é o maior arquipélago do mundo. O mais famoso do Brasil é o de Fernando de Noronha.

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