Os iroqueses foram um grupo nativo da América do Norte que viveu na região dos Grandes Lagos, ao sul de Ontário, no Canadá, e onde hoje é o estado de Nova York, nos Estados Unidos. Eram cinco nações — caiugas, mohawks, oneidas, onondagas e sênecas — que constituíam a Confederação Iroquesa.

Falavam línguas semelhantes e viviam perto uns dos outros. Algumas pessoas dizem que, pelo fato de ter durado centenas de anos, a Confederação Iroquesa foi um dos exemplos que inspirou os fundadores dos Estados Unidos em sua organização política.

Sociedade e cultura

As casas dos iroqueses eram comunitárias. Constituíam moradias suficientemente grandes para abrigar várias famílias. Eram feitas de uma estrutura de madeira recoberta de cascas de árvore. Os iroqueses tiravam das florestas vizinhas os materiais usados para fazer canoas (uma pequena embarcação) de madeira e recipientes para o uso doméstico.

Plantavam roças de milho, feijão e abóbora perto das aldeias; as roças eram cuidadas pelas mulheres. Depois da colheita do outono, os homens se mudavam temporariamente para as florestas, iniciando a temporada de caça. Na primavera, as famílias se reuniam para pescar em rios e lagos próximos às aldeias.

Os iroqueses eram divididos em clãs, que em alguns casos abrangiam pessoas de diferentes tribos. Ninguém podia casar-se com um membro de seu clã. Os iroqueses sempre pertenciam ao clã de sua mãe. De acordo com a tradição, as mulheres mais velhas de cada clã escolhiam os homens que fariam parte do Grande Conselho, que decidia sobre questões que afetavam todas as tribos iroquesas. O conselho tinha cinquenta integrantes.

Quando combatiam outros grupos indígenas, os guerreiros iroqueses frequentemente capturavam prisioneiros. Os prisioneiros às vezes eram adotados, para tomar o lugar de parentes mortos. No final do século XVII, boa parte da população iroquesa já era composta de pessoas adotadas de outras tribos.

História

De acordo com a tradição, a Confederação Iroquesa foi fundada por um líder indígena chamado Hiawatha, que ajudou a promover a paz entre as tribos após um longo período de guerras destrutivas. Acredita-se que isso aconteceu em algum momento do século XV ou XVI.

O primeiro contato dos iroqueses com pessoas não indígenas aconteceu no século XVI. Os primeiros europeus que os iroqueses conheceram eram missionários e comerciantes. Os conflitos começaram em 1609, quando o explorador francês Samuel de Champlain liderou uma força que os atacou. Os franceses eram aliados dos índios algonquianos, inimigos dos iroqueses.

Os iroqueses se aliaram aos britânicos, oferecendo a eles peles de animais em troca de artigos europeus como ferramentas de metal e armas de fogo. Com isso, conseguiram expulsar várias tribos de suas terras tradicionais, como os huronianos e os eries.

Os tuscaroras, que falavam uma língua iroquesa, foram expulsos de suas terras na Carolina do Norte pelos britânicos no início do século XVIII. Em 1722, os iroqueses aceitaram os tuscaroras como o sexto grupo de sua confederação.

A Guerra de Independência dos Estados Unidos (1775-1783) dividiu a confederação. Mohawks, sênecas, onondagas e caiugas permaneceram leais aos britânicos; oneidas e tuscaroras se uniram ao lado americano na disputa. Muitas aldeias iroquesas foram destruídas nos combates. Em 1777, a fogueira do Grande Conselho iroquês, que segundo a tradição tinha sido mantido acesa continuamente por cerca de duzentos anos, foi abandonada para se apagar.

As terras dos iroqueses foram reduzidas a algumas reservas no leste e no meio-oeste dos Estados Unidos. No final do século XX havia aproximadamente 45 mil iroqueses nos Estados Unidos, e outros 35 mil viviam no Canadá.

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