Latitude e longitude são sistemas de linhas, ou coordenadas, usados para indicar a localização de qualquer lugar na Terra. As linhas que indicam a latitude estão no sentido leste-oeste da superfície da Terra. As que indicam a longitude estão na direção norte-sul. Embora sejam linhas imaginárias, elas aparecem em todos os mapas e globos terrestres, como se de fato existissem.

Latitude

As linhas de latitude (também chamadas paralelos) circundam a Terra paralelamente ao equador, uma linha imaginária situada na metade do caminho entre os polos Norte e Sul. O equador corre na direção leste-oeste ao redor da Terra, e as linhas de latitude determinam posições ao norte ou ao sul do equador.

A latitude é medida em graus (°), que podem ser fracionados em unidades menores chamadas minutos (’) e segundos (”). A latitude do equador é 0°, a latitude do polo Norte é 90° ao norte (N) e a do polo Sul é 90° ao sul (S). As linhas das latitudes ao norte do equador são numeradas de 1° a 89° N, e as ao sul do equador são numeradas de 1° a 89° S.

Além do equador, há outras latitudes importantes, como, por exemplo, o círculo polar Ártico (66°30’ N) e o círculo polar Antártico (66°30’ S), que circundam as regiões geladas dos polos Norte e Sul. A região que fica entre o trópico de Câncer (23°27’ N) e o trópico de Capricórnio (23°27’ S) é chamada zona tropical, ou trópicos. Essa faixa da Terra geralmente apresenta clima quente.

Longitude

As linhas de longitude, também chamadas meridianos, circundam a Terra entre o polo Norte e o polo Sul. Como a latitude, elas são medidas em graus, minutos e segundos.

A linha de longitude que está na marca de 0° passa pela localidade de Greenwich, nos arredores de Londres, no Reino Unido. Ela é chamada meridiano de Greenwich, ou primeiro meridiano. Greenwich foi o lugar escolhido para a localização do primeiro meridiano porque, quando o sistema de latitudes e longitudes foi definido, a Grã-Bretanha era o líder mundial na exploração dos mares e na elaboração de mapas. Em Greenwich fica a sede do Observatório Real Britânico.

Outras linhas de longitude determinam posições a leste e a oeste do primeiro meridiano. As linhas a leste são numeradas de 1° a 179° leste (L). As que ficam a oeste são numeradas de 1° a 179° oeste (O, ou W). O meridiano de número 180° fica exatamente na posição oposta à do primeiro meridiano.

Como latitude e longitude funcionam juntas

Latitude e longitude, juntas, podem apontar a localização exata de qualquer local da Terra. Por exemplo, a cidade de Brasília, a capital do Brasil, está 15° ao sul do equador e 47° a oeste do primeiro meridiano, ou meridiano de Greenwich. A posição de Brasília nos mapas é 15° S, 47° W (W, de West, que é “oeste” em inglês); esses dois números, que indicam a latitude e a longitude, são chamados de coordenadas.

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