O leão é um gato de tamanho bem grande: ele é o segundo maior membro da família dos felinos (o maior é o tigre). Vive em regiões da África e da Índia, e seu rugido é um dos sons mais assustadores que se ouvem nas savanas. O nome científico do leão é Panthera leo.

Características físicas

O leão possui corpo longo, pernas curtas, garras afiadas e cabeça grande. Os leões adultos medem cerca de 2,7 a 3 metros de comprimento, incluindo a cauda. Têm cerca de 1 metro de altura do ombro ao chão e podem pesar entre 170 e 230 quilos. As fêmeas são mais baixas e mais esguias.

Os leões são cobertos de pelos amarelo-acastanhados. É fácil identificar o leão macho devido à juba, feita de pelos espessos que crescem sobre a cabeça, o pescoço e os ombros. As fêmeas não possuem juba.

Comportamento

Os leões vivem em bandos. Cada bando é composto de fêmeas aparentadas, além de seus filhotes e de um ou dois machos adultos. Os bandos têm em média quinze membros.

Geralmente são as leoas que se encarregam de caçar para alimentar o bando, sobretudo à noite. Elas capturam animais como zebras, gnus e antílopes. Costumam esconder-se perto de uma cacimba e então atacar suas presas. Às vezes os bandos caçam juntos, como equipe, e dividem os animais que abatem.

Ciclo de vida

Três meses depois do acasalamento, as leoas dão à luz entre um e seis filhotes. Os filhotes recém-nascidos apresentam manchas ou listras que desaparecem dentro de nove meses. A mãe vigia seus filhotes atentamente e os ensina a caçar quando eles completam um ano e meio de vida. Os leões na natureza raramente vivem mais do que oito ou dez anos. No entanto, em zoológicos chegam a viver até 25 anos.

Os leões e os seres humanos

Desde os tempos do Império Romano, as pessoas vêm prendendo leões em jaulas para exibi-los nos circos e nos zoológicos. A caça a leões também é praticada há muitos e muitos anos. Hoje, os leões são protegidos em alguns parques nacionais.

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