O setor do governo responsável pela elaboração das leis é chamado de legislativo, ou poder legislativo. As repúblicas democráticas e muitas monarquias modernas têm representantes eleitos pelo povo para exercer a função de legisladores. Nas monarquias à moda antiga não existe esse tipo de função autônoma. As leis são ditadas pelos próprios reis.

Nos Estados Unidos, o legislativo é chamado de Congresso; no Reino Unido, de Parlamento. Muitos países adotam sistemas legislativos que seguem o modelo dos Estados Unidos e do Reino Unido. No Brasil, esses termos, Congresso e Parlamento, são usados para designar as duas casas do legislativo federal: o Senado e a Câmara Federal (mais conhecida como Câmara dos Deputados).

Em países onde vigora o sistema presidencialista, os poderes legislativo e executivo são independentes. O poder executivo é representado pelo presidente da República, que não pode ser membro do legislativo. Esse é o sistema dominante no continente americano.

Em países de sistema parlamentarista, como o Reino Unido (e a maioria dos países europeus), é o líder do partido com maioria no Parlamento que é designado chefe de governo, com o título de primeiro-ministro.

Nos Estados Unidos e no Brasil, o poder legislativo se divide em Câmara dos Deputados e Senado Federal. Países de menor extensão territorial (Israel e Portugal, por exemplo) têm apenas uma casa legislativa. A forma de escolha dos representantes também varia. Em alguns países o eleitor vota no partido de sua preferência, ou numa lista de candidatos indicados pelo partido.

No Brasil, o voto é dado nominalmente ao candidato. Ele precisa ser filiado a um partido. O número de representantes na Câmara dos Deputados é proporcional ao número de eleitores de cada estado. Já no Senado, todos os estados têm direito a três vagas. Estados e municípios também têm corpos legislativos eleitos pelo povo. Os legislativos estaduais são chamados Assembleias Legislativas e seus membros são os deputados estaduais. No âmbito das cidades, quem legisla — ou seja, elabora as leis locais — são os vereadores, que integram as Câmaras Municipais (ou Câmaras dos Vereadores).

Além de fazer leis, o poder legislativo brasileiro tem a missão de fiscalizar o poder executivo. Já o poder judiciário trabalha com base nas leis criadas pelo legislativo. Cabe também ao Congresso aprovar a nomeação de altos funcionários da República (por exemplo, juízes do Supremo Tribunal Federal e embaixadores).

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