As leguminosas são plantas da família da ervilha. As vagens, ou frutos, dessas plantas chamam-se legumes. Existem mais de 18 mil espécies de leguminosas, entre as quais estão o feijão, a ervilha, o amendoim e a soja.

Elas são cultivadas no mundo todo, e a maioria das espécies cresce naturalmente em regiões quentes ou tropicais. As que são consideradas próprias para cultivo são plantadas em regiões de clima ameno.

As leguminosas podem crescer como ervas, trepadeiras ou árvores grandes. Boa parte delas tem caules verdes e macios e flores com cinco pétalas. As flores se transformam em vagens, que contêm as sementes da planta e que podem adquirir diversas formas, tamanhos e texturas. A vagem libera as sementes abrindo uma espécie de costura que tem ao longo de seu comprimento.

Elas são ricas em proteínas e por isso têm papel importante na alimentação. O feijão, a ervilha e o amendoim são muito consumidos. Da soja se fazem tofu (chamado também de queijo de soja), leite, sorvetes e molhos, além de ser usada para alimentar o gado — que também come alfafa e trevo, outras leguminosas.

As leguminosas são úteis também para melhorar o solo, pois são fonte de nitrogênio, que tem importante papel na nutrição de todos os seres vivos. O nitrogênio está presente na atmosfera, mas muitos organismos não conseguem usá-lo nessa forma. A maioria das plantas obtém nitrogênio do solo, mas as leguminosas conseguem tirá-lo do ar. Em suas raízes, bactérias especiais transformam o nitrogênio em uma forma que pode ser aproveitada pelas próprias leguminosas e por outras plantas. Quando são fincadas no solo, as leguminosas liberam nitrogênio, o qual é absorvido por outras plantas por meio de suas raízes.

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