A lentilha é uma planta leguminosa da família da ervilha. Sua semente é um dos mais antigos alimentos cultivados pelo homem. De origem desconhecida, a lentilha é largamente cultivada por toda a Europa, a Ásia e o norte da África. As lentilhas são usadas principalmente em sopas e suas folhagens servem de alimento para animais de criação. As lentilhas são uma boa fonte de proteínas, vitamina B, ferro e fósforo.

O pé de lentilha tem entre 15 e 45 centímetros de altura, com longos caules ascendentes. Suas folhas possuem seis pares de pequenos folículos de 15 milímetros. As vagens são curtas, com uma ou duas sementes pequenas, circulares e achatadas, altamente nutritivas. De duas a quatro flores azuis costumam nascer no encontro das folhas com o galho.

Há muitas espécies de lentilhas cultivadas, diferindo em tamanho e cor das folhas, flores e sementes. As sementes podem ser mais ou menos achatadas na forma e sua cor pode variar do amarelo ou do verde ao cinza ou ao marrom-escuro. Às vezes, são manchadas ou pintadas.

Arqueólogos encontraram lentilhas em antigas moradias da ilha de São Pedro, no lago Biel, na Suíça, datadas da Idade do Bronze. Numa história da Bíblia, a sopa de lentilhas pela qual Esaú vendeu seu direito de primogênito ao irmão gêmeo, Jacó, foi feita provavelmente da lentilha-vermelha, originária do Egito. Essa lentilha é cultivada no Oriente Médio no norte da África.

No Egito, na Síria e em outros países do Oriente Médio, as lentilhas são consideradas um excelente alimento para levar em longas viagens. No Brasil, no Chile, na Venezuela e na Itália, comer sopa de lentilhas na virada do ano é uma simpatia (superstição) feita pensando em atrair boa sorte financeira.

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