Os maoris foram o primeiro povo a habitar as ilhas da Nova Zelândia, onde chegaram há cerca de 1.200 anos. O nome maori significa “povo comum”.

Os primeiros maoris ficaram conhecidos como caçadores de moa, uma ave enorme que não conseguia voar. Talvez por isso tenha sido extinta. As moas eram seu alimento principal. Quando elas acabaram, os maoris passaram a alimentar-se de aves menores, além de peixes. E dedicaram-se também ao cultivo de alguns alimentos.

Os maoris eram artesãos habilidosos. Eles construíam canoas de guerra grandes o suficiente para conter cem pessoas. Além disso, eram excelentes tecelões.

De acordo com a história maori, passada de geração a geração, eles chegaram à Nova Zelândia em canoas, vindos de uma ilha tropical chamada Hawaiki. Teriam chegado em uma “grande frota” de canoas, no século XIV. Mas estudiosos acreditam que tenham chegado às ilhas muito antes disso, por volta do ano 800 d.C., e que “Hawaiki” era, na realidade, o Taiti.

Exploradores holandeses chegaram à Nova Zelândia em 1642. Os maoris os combateram e acabaram por expulsá-los. Mais tarde, porém, passaram a receber de forma hospitaleira outros estrangeiros e, em 1840, um governo britânico foi implantado ali. Em pouco tempo, porém, maoris e britânicos começaram a lutar pela posse do país. Os maoris perderam boa parte de sua terra nas guerras.

Hoje, os maoris compõem cerca de 10 por cento da população da Nova Zelândia. A maioria deles vive nas zonas urbanas, como os neozelandeses de origem europeia. Muitos maoris mantêm vivas sua língua e sua cultura tradicionais e vêm trabalhando para reconquistar as terras que historicamente foram deles.

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