Embora os marsupiais sejam um grupo de mamíferos conhecido por carregar os filhos numa bolsa na barriga, nem todos eles têm essa bolsa. Cangurus, coalas e gambás são marsupiais muito populares.

Onde vivem

Esses mamíferos vivem em florestas, lagos, rios e riachos, pastagens e até debaixo da terra. Mais de 170 espécies, ou tipos, vivem na Austrália, na Nova Guiné e nas ilhas vizinhas. Cerca de setenta espécies vivem nas Américas do Sul e Central. Uma espécie, o gambá-da-virgínia, vive na América do Norte.

Características

Os marsupiais em geral são pequenos, de tamanho parecido com o de um gato pequeno ou um cão de tamanho médio. Mas há alguns muito grandes. O maior marsupial é o canguru-vermelho, que vive na Austrália. Ele pode medir 3 metros de comprimento da cabeça à ponta da cauda. Os menores marsupiais são os planigales, semelhantes a camundongos, que medem apenas cerca de 10 centímetros de comprimento.

Ciclo de vida

Os marsupiais não nascem completamente prontos; além de minúsculos, os bebês são cegos. Logo após o nascimento, eles sobem pela barriga da mãe e começam a mamar nas tetas, ou mamas. Em muitas espécies, as tetas ficam numa bolsa, na qual o filhote se aloja. Ele permanece na bolsa durante semanas ou meses, só mamando o leite da mãe. Alguns marsupiais não possuem bolsas. Nesses casos, o filhote simplesmente se pendura nas mamas da mãe e ali fica até se desenvolver.

Quando o filhote não depende mais do leite materno, pode sair da bolsa e cuidar de si mesmo. Mas muitas vezes ele volta correndo para a bolsa, quando um perigo o ameaça. Os filhotes do coala e de alguns outros marsupiais dependuram-se na pele da mãe quando não cabem mais na bolsa.

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