Comprimento, volume e peso são exemplos de medidas usadas todos os dias em casa, no trabalho e na escola.

Para ser precisa, a medida deve estar relacionada a um padrão aceito por todos. Por exemplo, todo mundo concorda que 1 quilo (1 kg, ou 1 quilograma) corresponde a um determinado peso, de modo que 2 quilos correspondem ao dobro daquele peso, 3 quilos ao triplo e assim por diante. Existem diferentes padrões de medidas para comprimento, volume, tempo, temperatura e eletricidade, entre outros.

As unidades de medidas são os nomes usados pelos diferentes padrões. Por exemplo, o quilograma é uma unidade de peso (massa) e pode ser subdividido em unidades menores, como o grama. O metro, que é uma unidade de comprimento, pode ser dividido em cem unidades menores, os centímetros.

Os padrões fazem parte de um determinado sistema de medidas. Ao longo da história, foram usados muitos sistemas, e cada um tinha seu padrão. Quilogramas e libras são unidades de peso (massa), mas pertencem a diferentes sistemas. Assim, uma caixa que pesa 1 quilograma em um sistema pesa 2,2 libras no outro.

O sistema inglês

Em muitos países, como os Estados Unidos, é usado o sistema inglês, desenvolvido na Inglaterra. Sua unidade de comprimento, por exemplo, é a polegada. Nesse sistema, 1 pé tem 12 polegadas, e 1 milha, 5.280 pés.

O Sistema Métrico Decimal

Na década de 1790, foi desenvolvido na França o Sistema Métrico Decimal, que em meados do século XX passou a ser adotado em quase todos os países do mundo, inclusive no Brasil. Nesse sistema, cada tipo de medida tem uma unidade básica. O metro é a unidade básica de comprimento, o quilograma (também chamado de “quilo”) é a unidade de peso (massa) e o litro, a de volume. Cada unidade é subdividida em unidades menores ou associada a unidades maiores por múltiplos de 10.

Prefixos padronizados são acrescentados à unidade básica de medida para indicar quantos múltiplos de 10, ou quantas subdivisões, ela contém. Por exemplo, “quilo” significa “mil”, portanto em 1 quilômetro temos 1.000 metros; na unidade de peso, o quilograma, temos 1.000 gramas; e “centi-” significa a “centésima parte”: assim, o centímetro é a centésima parte de 1 metro.

O Sistema Métrico Decimal foi mais tarde, em 1960, substituído pelo Sistema Internacional de Unidades (SI), que é mais preciso e mais sofisticado.

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