Um meteoroide é um corpo de rocha ou de metal, vindo do espaço, que cai na atmosfera, a camada gasosa que envolve o planeta. A maioria dos meteoroides pega fogo ao entrar na atmosfera, criando um rastro de luz denominado meteoro, conhecido também como estrela cadente. Quando um meteoroide não se destrói durante a queda e atinge a superfície da Terra, passa a chamar-se meteorito.

Quase todos os meteoroides são constituídos de fragmentos de cometas ou asteroides. A massa de pedra ou de metal entra na atmosfera da Terra a uma velocidade que pode chegar a 72 quilômetros por segundo. A maioria dos meteoroides se derrete com o calor ou se desintegra por causa da pressão em poucos segundos.

De tempos em tempos, é possível ver milhares de meteoros cruzando o céu. Esse fenômeno, chamado chuva de meteoros, ocorre quando a Terra passa pela órbita de um cometa. Detritos de rocha e de gelo que o cometa deixa para trás são lançados na atmosfera da Terra, criando os meteoros.

Às vezes, grandes meteoritos atingem a superfície da Terra, fazendo buracos chamados crateras. No estado do Arizona, nos Estados Unidos, há milhares de anos, um meteorito chocou-se com o solo e criou a Cratera do Meteoro, que mede 1.200 metros de lado a lado. As colisões de meteoritos também formam crateras em outros planetas e luas.

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