A mólecula é a menor parte de uma substância que ainda mantém todas as propriedades dessa substância. Assim, uma molécula de água é a menor parte da água que continua sendo água. A molécula de água pode ser dividida em partes menores, chamadas átomos; nessa divisão, resultam dois átomos de hidrogênio e um de oxigênio, mas os átomos, separados, não têm as propriedades da água.

Moléculas e elementos

Algumas moléculas combinadas formam os elementos químicos. Os elementos químicos são a substância da qual a matéria é constituída, ou seja, toda matéria é constituída de elementos puros ou da combinação de dois ou mais elementos. As moléculas de um elemento puro contêm apenas um tipo de átomo, como as moléculas de ferro, que contêm apenas átomos de ferro.

Alguns elementos possuem moléculas formadas por um só tipo de átomo. Um exemplo é o gás hélio, cuja molécula contém apenas um átomo, mas a maioria dos elementos contém moléculas formadas por, no mínimo, dois átomos combinados. Por exemplo, a molécula do gás oxigênio consiste em dois átomos de oxigênio.

Moléculas e compostos químicos

Outras moléculas contêm átomos de dois ou mais elementos diferentes. A substância constituída de tais moléculas é chamada composto químico. A água é um composto químico, porque suas moléculas têm dois átomos de hidrogênio e um de oxigênio. O açúcar, chamado glicose, é outro composto químico: cada molécula de glicose contém seis átomos de carbono, doze de hidrogênio e seis de oxigênio. Algumas moléculas complexas de organismos vivos são constituídas de milhares de átomos.

Como são formadas as moléculas

Os átomos de uma molécula mantêm-se unidos graças a fortes ligações químicas criadas quando os átomos compartilham elétrons entre si. Os elétrons são encontrados isolados ou em pares, nas camadas externas dos átomos. Quando dois átomos contendo um só elétron na camada externa se aproximam um do outro, seus elétrons podem formar um par. Nesse caso, os dois átomos passam a compartilhar um par de elétrons, o que vai mantê-los unidos.

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