A neve consiste em minúsculos cristais de gelo que caem das nuvens sobre o solo. Um cristal é uma substância sólida com superfícies planas e cantos afiados. Um aglomerado de cristais de gelo recebe o nome de floco de neve.

Como a neve se forma

A neve é formada nas nuvens, a partir de vapor de água, ou seja, água na forma gasosa. Se uma nuvem tiver temperatura suficientemente baixa, a água congelará, formando cristais de gelo. Quando a temperatura está entre -40°C e 0°C, o vapor de água se cristaliza em torno de pedacinhos de poeira presentes na nuvem. A uma temperatura mais baixa, o vapor de água congela, assumindo diretamente a forma de cristais de gelo.

Os cristais de gelo podem permanecer nas nuvens. Mas, se forem suficientemente pesados, podem cair ao chão. Durante a queda, podem unir-se a outros cristais de gelo, formando flocos de neve. Um floco de neve pode conter até cem cristais de gelo. Mas alguns cristais de gelo isolados também caem sob a forma de neve.

Formatos dos flocos de neve

A maneira como os cristais de gelo se juntam confere a cada floco de neve um desenho singular. Os flocos têm sete formatos básicos: estrelas, agulhas, dendritos (que têm ramos), pratos, colunas, colunas coroadas por pratos e irregulares (danificados). O formato que um floco de neve assume depende da temperatura e do teor de umidade presente na nuvem. Mesmo assim, a maioria dos flocos de neve tem seis pontas ou seis lados.

Onde neva

A neve cai em muitos lugares em que faz muito frio, sobretudo no inverno. Nos polos Norte e Sul, a Terra é coberta de gelo e neve o ano inteiro. Na região do equador, neva apenas nas áreas montanhosas mais altas.

Efeitos da neve

A neve exerce efeito profundo sobre o clima e os seres vivos. A presença de uma camada de neve sobre o chão ajuda a manter o ar frio, porque a neve reflete, ou manda de volta, a maior parte do calor do Sol. Mas uma capa de neve também pode proteger plantas pequenas contra os efeitos do frio intenso. Quando a neve derrete, na primavera, fornece água doce para pessoas e animais. No entanto, quando a neve passa anos sem derreter, pode formar enormes placas de gelo conhecidas como geleiras.

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