A paleontologia é o ramo da ciência que estuda plantas e animais que viveram há milhões de anos. Cientistas chamados paleontólogos analisam os vestígios de seres vivos antigos. Esses vestígios, conhecidos como fósseis, ficaram preservados em rochas.

Os paleontólogos procuram fósseis no mundo inteiro. Eles usam ferramentas especiais para remover cuidadosamente os fósseis das rochas ao redor. Além disso, anotam com exatidão onde os vestígios foram encontrados, pois isso ajuda a determinar a idade dos fósseis.

Ao estudar os fósseis, os paleontólogos aprendem muito sobre seres vivos que não existem mais. Eles podem descobrir onde um organismo vivia e como era sua aparência; podem identificar o que um organismo comia e que animais matava para se alimentar; e podem detectar possíveis relações entre animais e plantas antigos e os que existem hoje em dia.

A paleontologia mostra como plantas, animais e outros seres vivos evoluíram, ou seja, mudaram ao longo do tempo. Com base nos fósseis, os cientistas conseguem construir modelos de dinossauros, dos primeiros seres humanos e de outros animais primitivos. A paleontologia também ajuda a descobrir como a própria Terra mudou — por exemplo, como os climas eram no passado. Essas informações são úteis para entender acontecimentos atuais e prever acontecimentos futuros.

A paleontologia é semelhante à arqueologia, já que ambas estudam a vida no passado. Os arqueólogos, porém, se concentram nos vestígios de coisas feitas por seres humanos primitivos, como ferramentas e construções.

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