Papiro é o nome de uma planta muito comum nas margens do rio Nilo, na África. É também o nome que se dá a um material semelhante ao papel, usado pelos antigos egípcios para escrever. O papiro para escrita era feito com os talos da planta.

O nome científico do papiro é Ciperus papyrus. Ele faz parte da família botânica das ciperáceas. Seu caule é fino, liso e atinge cerca de 3 m de altura. As folhas parecem uma coroa na parte superior da planta.

O papiro como material para escrever foi criado no Egito por volta do ano 2500 a.C. O talo da planta era cortado em tiras longas e estreitas e posto para secar. Depois de secas, as tiras ficavam de molho em água e vinagre por alguns dias. Após um novo período de secagem, as tiras eram coladas umas sobre as outras, em sentido horizontal e vertical, formando retângulos ou quadrados. Eram, a seguir, prensadas durante mais alguns dias e depois marteladas e alisadas.

Para aumentar a resistência do material, várias dessas folhas prensadas eram coladas umas sobre as outras. Por fim, eram emendadas e presas a um suporte de madeira ou marfim, formando um rolo. A escrita era feita em sentido paralelo às fibras. Ainda que seja associado ao Egito, o papiro também era usado por outros povos do mundo antigo, como os gregos e os romanos.

Muitas das informações hoje conhecidas sobre a civilização egípcia chegaram até nossos dias por meio de papiros. São famosos, entre outros, o Papiro de Ahmes (ou de Rhind), coletânea de ensinamentos matemáticos datada de 1650 a.C., e o Livro dos mortos, que era colocado nos sarcófagos, pois se acreditava que ajudava o falecido a encontrar o caminho da luz.

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