Um parque nacional é uma área reservada pelo governo de um país. Às vezes, o governo já possui a terra. Em outros casos, o governo tenta comprar as terras que pretende transformar em um parque. Muitos parques nacionais são criados para preservar o meio ambiente natural. A maioria das paisagens, plantas e animais em um parque nacional são mantidos em seu estado natural. Alguns parques nacionais não permitem visitantes. Em outros, os visitantes devem seguir regras para evitar que as plantas e animais sejam prejudicados pela atividade humana. Alguns parques protegem as áreas onde ocorreram eventos históricos importantes.

Origens

Em 1872, se criou o primeiro parque nacional do mundo: o Yellowstone National Park, no estado de Wyoming, nos Estados Unidos. Desde então, se criaram muitos outros parques nacionais naquele país. Muitos deles se destacam pela paisagem deslumbrante. Entre eles estão o Acadia National Park, no Maine, o Grand Canyon National Park em Arizona, o Grand Teton National Park, emWyoming, e o Yosemite National Park, na California. Estes e outros parques nacionais recebem milhões de visitantes a cada ano.

Nos Estados Unidos, o National Park Service foi criado em 1916 para supervisionar as áreas dos parques. Esta entidade constrói estradas, trilhas, acampamentos e áreas de piquenique.

Os parques nacionais de outros países muitas vezes servem os mesmos fins que os dos Estados Unidos. Muitos são construídos em torno de maravilhas naturais. Por exemplo, o Fuji-Hakone-Izu do Japão inclui o monte Fuji, um vulcão famoso. O Parque Nacional Canaima, na Venezuela, inclui o Salto Ángel, a maior cachoeira do mundo. No Parque Nacional Los Glaciares, na Argentina, a maior atração é o Glaciar Perito Moreno.

Os parques nacionais no Brasil

O primeiro parque nacional brasileiro foi o de Itatiaia, entre os estados de Minas Gerais e Rio de Janeiro, em 1937. No Brasil, os parques nacionais e as reservas extrativistas são administrados pelo Instituto Chico Mendes de Conservação da Biodiversidade (ICMBio), órgão do governo federal vinculado ao Ministério do Meio Ambiente (MMA).

Há 310 parques nacionais e reservas chamadas Unidades de Conservação, que servem para preservar a biodiversidade das regiões do país. Essas unidades estão divididas em dois grupos: proteção integral e de uso sustentável. Por sua vez, esses grupos dividem-se em categorias como estações ecológicas, reservas biológicas, parques nacionais, monumentos naturais, refúgios de vida silvestre, áreas de proteção ambiental, florestas nacionais, e outras. Algumas destas unidades estão abertas aos visitantes para fazer caminhadas, escalar, mergulhar e contemplar as belas paisagens.

Uma das principais unidades de conservação do Brasil é a da Amazônia, que equivale a 49,19% do território brasileiro e abriga a maior biodiversidade do planeta. A fauna do estado é rica e abundante. Outro parque importante é o Parque Nacional dos Lençóis Maranhenses, criado em 1981, localizado entre as cidades de Primeira Cruz e Barreirinhas, no Maranhão. Um paraíso ecológico, tem 155 mil hectares de dunas de até 20 metros de altura (chamadas de “morrarias” pelos habitantes locais), lagoas e manguezais. Na área dos Lençóis Maranhenses, por exemplo, há grande diversidade de aves, como tetéus, garças, marrecas-de-asa-azul, paturis e gaivotas. No sul do Brasil, o Parque Nacional do Iguaçu, no Paraná, é um importante ponto turístico. Visitantes do mundo inteiro ficam cativados pelas deslumbrantes cachoeiras das cataratas do Iguaçu. Foi criado em 1939 e está unido pelo rio Iguaçu ao Parque Nacional Iguazú, na Argentina. Em 1986, foi instituído como Sítio do Patrimônio Mundial Natural pela UNESCO.

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