A polenta é uma espécie de mingau preparado com uma farinha de milho fina chamada fubá. O fubá é cozido em água salgada, com manteiga ou óleo vegetal, e às vezes também queijo. Tradicionalmente, a polenta era feita em caçarolas de cobre, mas hoje em dia a maioria das panelas é apropriada para seu preparo. Quando a água atinge o ponto de fervura, acrescenta-se o fubá aos poucos. É preciso começar a mexer imediatamente, e mexer continuamente, para evitar a formação de caroços. O processo de cozimento dura cerca de um hora.

Logo ao ser retirada do fogo, a polenta tem consistência mole, sendo servida como prato principal, muitas vezes em substituição ao macarrão, ou como acompanhamento de carnes e vegetais. Ao esfriar, ela se torna firme; nesse caso, é cortada em pedaços para ser assada, tostada, grelhada ou frita.

A polenta é uma comida tradicional do norte da Itália (especialmente da região de Piemonte) e da ilha francesa da Córsega, no mar Mediterrâneo. É comum, porém, associá-la à Itália como um todo. Outros grãos, como cevada e farinha de castanha, podem ser usados para preparar a polenta. Na Europa, ela só começou a ser feita com milho a partir do século XV ou XVI, depois que os exploradores descobriram esse cereal na América e o levaram para terras europeias. Ao Brasil, a polenta chegou junto com os imigrantes italianos, espalhando-se primeiramente pela região Sul do país e por São Paulo.

Durante muito tempo a polenta conservou seu status de comida simples, apreciada por camponeses e pessoas modestas. Nas últimas décadas, porém, ela vem sendo incluída em pratos sofisticados, servidos em restaurantes de prestígio.

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