O potássio é um metal muito importante para os seres vivos. Nos seres humanos e em muitos outros animais, ele atua em conjunto com o sódio para ajudar a enviar sinais para os nervos e fibras musculares e receber também os sinais deles. O potássio também ajuda as células a absorver os nutrientes e remover resíduos e a manter um balanço de fluidos. Os cientistas usam símbolos para representar os elementos químicos; o do potássio é a letra K.

Onde é encontrado o potássio

O potássio é muito abundante na crosta da Terra, o que significa que existe bastante quantidade desse elemento químico no mundo. Mas ele nunca é encontrado sozinho, porque se combina facilmente com outros elementos. O potássio está presente em muitos tipos de rochas e argilas e em depósitos de sal. Ele é extraído no Canadá, na Bielo-Rússia, na Rússia, na Alemanha e nos Estados Unidos. O sal de potássio também é extraído das águas do mar Morto e do leito de lagos secos. O potássio necessário para o corpo está presente em muitos alimentos naturais, especialmente frutas e vegetais.

Propriedades

Os cientistas aprenderam a separar o potássio dos outros elementos para obtê-lo em forma pura. O potássio puro é branco, com brilho prateado. É muito suave e tão leve que flutua na água. Também é bom condutor de calor e eletricidade. Ele é considerado um metal alcalino porque forma um álcali, isto é, uma base forte quando combinado com certos elementos. Em química, uma base é qualquer substância que numa solução aquosa é escorregadia ao tacto, tem sabor amargo, reage com ácidos para formar sais e promove reacções químicas.

O branco prateado do metal é logo recoberto por uma película embaçada formada pela combinação com o oxigênio do ar. Quando misturado com água, o potássio libera o hidrogênio da água, que queima. O metal precisa, portanto, ser protegido do ar e da água. Ele é normalmente estocado coberto com óleo, em garrafas.

Usos

Compostos de potássio, que são combinações dele com outros elementos, têm muitos usos. A maior utilização desses compostos sem dúvida é em adubos, que são espalhados no solo utilizado para cultivo agrícola. Essa adição repõe o potássio que as plantas naturalmente retiram do solo. Compostos de potássio também são usados para fazer sabão, vidro, cabeças de fósforo, pólvora, fogos de artifício, desinfetantes, medicamentos e tintas.

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