O elemento químico prata é conhecido como um dos metais preciosos. Ele é usado desde a Antiguidade na produção de joias, na decoração de objetos e na fabricação de moedas. Os cientistas empregam símbolos para representar os elementos químicos, e o da prata é Ag.

Onde é encontrada a prata

A prata é encontrada em pequenas quantidades em todo o mundo. Ela existe em forma pura na natureza, mas também é encontrada em muitos minerais, como a argentita e a tetraedrita. A maior parte dos minérios, ou rochas, que contêm prata também possuem os importantes metais chumbo, cobre ou zinco, ou uma combinação dos três. Assim, muita prata é obtida durante o processo de extração dos outros metais.

Propriedades

A prata é um metal brilhante e branco que é muito fácil moldar ou converter em um fio longo. O calor e a eletricidade são transmitidos muito facilmente pela prata, que também é capaz de resistir a temperaturas extremas.

Usos

Quando povos da Antiguidade descobriram a prata, usaram-na para fazer ornamentos e joias, tanto assim que enfeites e outros objetos de prata foram encontrados em túmulos reais que datam de até 4000 a.C. Por volta de 800 a.C., a prata era usada como dinheiro. Com o tempo, as pessoas aprenderam a combiná-la com outros metais, especialmente o cobre, para que as joias e outros objetos de prata ficassem mais resistentes. Ela é bastante macia, podendo ser riscada facilmente.

Em épocas mais recentes, cientistas aprenderam a utilizar a prata para muitas outras finalidades. Ela pode ser combinada com estanho, cobre e zinco para ser usada em obturações dentárias. Pelo fato de ser tão boa condutora de eletricidade, é empregada na fabricação de produtos elétricos, como pilhas. A prata também é muito boa refletora de luz. Por essa razão, é usada na fabricação de espelhos, e cientistas desenvolveram um revestimento feito de prata invisível para cobrir janelas, refletindo o calor do sol de volta à atmosfera.

No final do século XX, essas utilizações da prata se tornaram mais importantes que seu uso como dinheiro. Durante muitos anos, as moedas dos Estados Unidos continham pelo menos alguma prata, mas essa prática deixou de existir no final dos anos 1960. A prata continua a ser empregada em joias e em objetos de decoração.

História

A mineração da prata exerceu papel importante em várias épocas diferentes da história da humanidade. Na Antiguidade, os habitantes de Cartago enriqueceram com as minas de prata que exploraram no norte da África e na Espanha. No século III a.C., o Império Romano travou guerra com Cartago para ficar com parte dessa riqueza. A Espanha continuou a produzir grandes quantidades de prata durante quase mil anos. Mais tarde, os conquistadores espanhóis dominaram o que hoje é o México e partes da América do Sul, para poder controlar os grandes depósitos de prata que havia ali, principalmente na Bolívia.

No início do século XXI, os maiores países produtores de prata eram: Peru, México, China, Austrália, Canadá, Estados Unidos e Chile.

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