Um prisma é um pedaço de vidro ou de outro material translúcido que tem muitos lados planos, chamados faces. As pessoas usam prismas para desviar a luz. Muitos prismas têm três faces compridas entre duas bases triangulares. Os prismas podem ser feitos de muitas maneiras e com diferentes formatos.

A luz viaja pelo espaço em forma de ondas. Os cientistas usam um conceito chamado comprimento de onda para descrever essas ondas. Algumas ondas de luz são muito compridas, enquanto outras são muito curtas. Cada comprimento de onda produz uma cor de luz diferente. Normalmente, todos os comprimentos de onda de luz se misturam para formar a luz branca. Mas, quando a luz entra em um prisma, ela forma um desvio angular com a direção de incidência. Ondas de luzes de diferentes comprimentos formam esse desvio de maneiras distintas. As luzes com ondas mais compridas se desviam o mínimo. As ondas mais curtas se desviam o máximo. Essa flexão separa as ondas de luz de modo que cada cor possa ser vista. Esta faixa de cores — vermelho, laranja, amarelo, verde, azul, índigo (ou azul-escuro) e violeta — é chamada espectro.

Muitos instrumentos funcionam com prismas, como os binóculos e os microscópios. Os prismas ajudam a desviar a luz que entra pelas lentes na direção dos olhos do observador. Instrumentos científicos chamados espectroscópios usam prismas para separar a energia emitida por fontes de luz, como estrelas. Cada elemento químico que compõe uma estrela produz uma luz com diferente comprimento de onda. Os cientistas podem medir os diferentes comprimentos de onda da energia da luz para dizer do que as estrelas são feitas.

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