A radiação é uma energia que se move de um lugar para outro. Luz, som, calor e raios X são exemplos de radiação. Os diferentes tipos de radiações podem ser classificados em poucas categorias gerais: radiação magnética, radiação mecânica, radiação nuclear e raios cósmicos.

Radiação eletromagnética

A radiação eletromagnética vem dos átomos, que constituem toda a matéria existente. Algumas das partículas que compõem os átomos têm carga elétrica e produzem uma energia que pode ser descrita como um movimento em ondas. Essas ondas combinam eletricidade e magnetismo. Elas podem viajar através do vácuo, como o espaço sideral. Elas também podem viajar através do ar e de substâncias sólidas, como o vidro. Quando elas viajam através do vácuo, alcançam a velocidade de 299.792 quilômetros por segundo.

Como todas as ondas, as ondas eletromagnéticas possuem picos e vales. A distância entre o pico de uma onda e o pico da onda seguinte é chamado comprimento de onda. Diferentes tipos de ondas eletromagnéticas possuem diferentes comprimentos de ondas.

Dos maiores comprimentos de onda para os menores, os tipos de radiações eletromagnéticas são: ondas de rádio, raios infravermelhos, a luz visível, raios ultravioleta, raios X e raios gama. As ondas de rádio são usadas para enviar sinais, entre eles as transmissões das emissoras de televisão e de rádio. As ondas curtas de rádio, chamadas micro-ondas, são usadas para cozinhar alimentos em fornos de micro-ondas. A radiação infravermelha, ou calor, é emitida por objetos quentes. A radiação infravermelha do Sol aquece a Terra. A luz visível é toda radiação eletromagnética que o olho humano consegue ver. Diferentes comprimentos de onda da luz visível são percebidos como diferentes cores. A radiação ultravioleta é usada pela pele humana para produzir vitamina D. Os raios X são usados para obter imagens internas de objetos, como os ossos de um corpo humano. Os raios gama são usados em medicina para matar células cancerosas.

Quanto menor o comprimento de onda, mais energia a radiação transporta. Os tipos de ondas com maior energia — radiação ultravioleta, raios X e raios gama — podem prejudicar o corpo humano.

Radiação mecânica

Ao contrário da radiação eletromagnética, a radiação mecânica não consegue se mover através do vácuo. Ela só trafega através de alguma substância, como ar, água ou objetos sólidos. Um exemplo de radiação mecânica é o som, que é produzido pelo vaivém de um objeto vibrante. Esse movimento produz ondas de som que se afastam do objeto que vibra. A velocidade do som é menor que a velocidade da luz, por isso, durante um temporal, vemos o raio antes de ouvir o trovão. O terremoto produz um outro tipo de radiação mecânica: as ondas de choque produzidas pelo terremoto viajam pelo solo e provocam os tremores de terra.

Radiação nuclear

A radiação nuclear vem do núcleo, ou centro, dos átomos. Ela é produzida quando o núcleo sofre alguma alteração. O núcleo de algumas substâncias é instável e pode, espontaneamente, transformar-se em outro tipo de núcleo, liberando, desse modo, a radiação nuclear em forma de pequenas partículas, ou raios gama. Os átomos que liberam esse tipo de radiação são chamados radiativos. A radiação nuclear contém muita energia, por isso pode ser perigosa.

Raios cósmicos

Os raios cósmicos são um tipo de radiação formada por pequenas partes de átomos que trafegam pelo espaço sideral. Os raios cósmicos podem ser provenientes do sol, mas muitos outros vêm de regiões distantes da galáxia. Alguns raios cósmicos viajam quase à velocidade da luz. Por se mover tão rapidamente, eles carregam muita energia. Os cientistas estudam os raios cósmicos para compreender como as galáxias são formadas.

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