Recurso natural é algo encontrado na natureza e que pode ser útil para as pessoas — como luz, ar, água, plantas, animais, solo, pedra, minerais e combustíveis fósseis. Alguns recursos naturais são indispensáveis para a sobrevivência das pessoas, outros tornam a vida melhor.

Na Terra, qualquer lugar dispõe de um conjunto de recursos naturais específicos. Alguns países têm grandes reservas de petróleo ou de diamantes; outros têm solo rico e densas florestas, mas poucos minérios. Os países mais ricos costumam ter grande variedade de recursos naturais, e sua riqueza provém da venda de recursos para os países que deles precisam.

Recursos renováveis

Muitos recursos naturais, como a água, a luz solar e o ar, são renováveis e não se esgotam. Porém a poluição pode prejudicar seu aproveitamento.

Plantas e animais também são recursos renováveis e, como seres vivos, costumam renovar-se por meio da reprodução. Atividades humanas como caça, desmatamento, construções e poluição acabam, por vezes, exterminando grupos inteiros de seres vivos.

No Brasil, cabe ao Ibama (Instituto Brasileiro de Meio Ambiente e dos Recursos Naturais Renováveis) a fiscalização do uso dos recursos ambientais e a proteção dos ecossistemas ou biomas brasileiros, entre outras atividades de conservação.

Recursos não renováveis

Outra espécie de recursos naturais é a dos não renováveis, pois estes não são compostos de seres vivos. Recursos como solo, pedras, petróleo e gases levam milhares de anos para se formar. No entanto, são consumidos rapidamente e, por esse motivo, são considerados não renováveis.

Recursos em extinção e sustentabilidade

Muitas pessoas acreditam que os seres humanos estejam destruindo a Terra. Por isso, há um movimento internacional na promoção do desenvolvimento sustentável, que permite que a riqueza natural de uma região seja preservada para as gerações futuras. Os princípios da sustentabilidade levam em conta a qualidade de vida de todas as pessoas e o uso responsável dos recursos naturais. Desmatar terras para formar fazendas e fazer construções acaba com as florestas e os animais que vivem na região. Veículos e fábricas usam enormes quantidades de combustível diariamente, além de expelir resíduos químicos tóxicos que poluem o ar, a água e o solo. Há cada vez mais empresas empenhadas em preservar — isto é, proteger — os recursos naturais manufaturando produtos de maneira sustentável. Também, os cientistas estão trabalhando para descobrir meios de produzir energia e bens sem poluir ou evitando extinguir recursos naturais preciosos.

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