O rio Missouri atravessa 3.726 quilômetros na região central dos Estados Unidos. É quase tão longo quanto o rio Mississípi, do qual é o principal afluente e com o qual se junta ao chegar à foz. Juntos, o Missouri e o Mississípi formam um sistema fluvial com 5.971 quilômetros de extensão. Apenas três rios no mundo são mais longos.

O rio Missouri começa nas montanhas Rochosas, no sudoeste do estado de Montana. No início corre para o norte, e depois vira para o leste. Ele passa pelas divisas dos estados de Dakota do Norte, Dakota do Sul, Nebraska, Iowa, Kansas e Missouri ou ao longo delas. Sua confluência com o rio Mississípi se dá ao norte de Saint Louis, no estado de Missouri.

No passado, o Missouri carregava uma imensa quantidade de terra por todo o seu curso. Sua água marrom valeu-lhe o apelido de Grande Lamacento. Hoje, barragens na parte superior do rio, ou perto da nascente, retêm muita terra, regularizam seu curso e favorecem a irrigação. O trecho mais baixo do rio, ou perto da foz, é mais limpo.

Barcaças movidas por rebocadores transportam carga no Missouri entre Sioux City, no estado de Iowa, e a foz do rio. A presença de barragens impede as barcaças de irem mais ao norte de Sioux City. Essas barcaças transportam milho, soja e trigo de fazendas na área.

Os primeiros europeus a chegar à foz do Missouri foram os exploradores franceses Jacques Marquette e Louis Jolliet, em 1673. Negociantes de peles franceses viajavam rio acima no século XVIII. Os Estados Unidos compraram da França quase todas as terras banhadas pelo Missouri em 1803. Os exploradores americanos Meriwether Lewis e William Clark percorreram todo o rio durante sua famosa expedição de 1804-1806.

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