A maioria das plantas começa a existir em forma de semente. As plantas formam suas sementes dentro de flores ou cones. Em plantas que dão flor, ou floríferas, muitas vezes um fruto envolve as sementes.

As sementes requerem as condições certas para germinar, ou se transformar em uma nova planta. Elas precisam de ar, de água, da temperatura adequada, de solo propício e da quantidade certa de luz.

Características

A semente contém uma planta em miniatura chamada embrião, que pode se tornar uma planta totalmente desenvolvida. A membrana externa da semente, chamada de tegumento, protege o embrião. Dentro da semente, um material nutritivo alimenta o embrião. Em plantas floríferas este material é o endosperma.

Germinação

Depois de formada, a semente sai da planta-mãe. Certas sementes podem ficar dormentes ou inativas por muitos anos antes de germinar. É por isso que as pessoas guardam sementes e as plantam depois de algum tempo. A semente germina quando é plantada no solo e conta com as condições certas.

Quando a germinação começa, partes do embrião rompem o tegumento. Uma parte cresce para baixo e se transforma nas raízes da planta, extraindo água e nutrientes do solo. Outras partes crescem para cima, tornando-se o caule e as folhas, que absorvem a luz solar.

Disseminação

É importante que as sementes se afastem da planta-mãe. Caso fiquem por perto, elas competirão com a matriz pela obtenção de luz e água, o que significa que terão menos possibilidades de sobreviver.

As sementes se disseminam de várias maneiras. Algumas plantas têm frutos ou vagens que se rompem e espalham as sementes que contêm. O vento carrega as sementes leves. Algumas sementes, como as dos dentes-de-leão, têm partes penuginosas que as ajudam a ser carregadas pelo ar. Muitas plantas, como os coqueiros, derrubam suas sementes no chão.

Os animais também levam sementes a outros lugares. Sementes com revestimentos pegajosos ou espinhosos aderem ao pelo dos animais e depois caem no chão. Quando aves e outros animais comem frutas, as sementes passam por dentro de seus corpos e muitas vezes vão parar longe de onde estavam inicialmente.

Usos

As sementes são rica fonte alimentar para as pessoas e para os animais. Entre as mais importantes estão os cereais (arroz, milho, trigo) e as leguminosas (feijão, ervilha, lentilha, grão-de-bico, soja). Elas também são usadas na produção de óleos, temperos, corantes de tecidos e joias.

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