Os seres humanos e muitos outros animais dependem do sangue que flui pelo seu corpo para mantê-los vivos. O sangue viaja através de um sistema composto pelo coração e por uma rede de vasos sanguíneos, formando o sistema cardiovascular.

Coração

O coração humano é um órgão com o formato de uma pera, com aproximadamente o tamanho de uma mão fechada, ou punho. É formado por um tipo especial de músculo chamado músculo cardíaco, que não é encontrado em outras partes do corpo. O coração funciona como uma bomba para levar o sangue para o corpo todo.

O coração é dividido em quatro câmaras, ou partes. As câmaras superiores são chamadas átrios, e as inferiores, ventrículos. Uma válvula é uma estrutura que pode se abrir e se fechar e liga cada átrio ao ventrículo abaixo dele. As válvulas controlam o movimento do sangue pelo coração.

Vasos sanguíneos

Os vasos sanguíneos são um sistema de tubos que transportam o sangue através de todo o corpo. Os principais vasos são as artérias, as veias e os capilares. As artérias retiram o sangue do coração. As veias levam-no de volta. As artérias são os vasos sanguíneos mais grossos do corpo. Elas se expandem e se contraem para manter o sangue saindo do coração. As veias contêm válvulas que evitam que o fluxo do sangue volte. Os capilares são tubos muito finos que ligam as artérias e as veias aos tecidos do corpo.

O sangue flui através dos vasos em dois trajetos específicos. No primeiro deles, chamado circulação pulmonar ou pequena circulação, o sangue viaja do coração para os pulmões. Nos pulmões ocorre a hematose, que é a troca de dióxido de carbono por oxigênio.

No segundo trajeto, chamado circulação sistêmica ou grande circulação, o sangue sai do coração pela artéria aorta e segue para todo o corpo. As artérias que carregam o sangue se dividem em vasos menores chamados arteríolas e finalmente nos capilares. Nesses últimos, o sangue transfere o oxigênio e os nutrientes para as células dos tecidos do corpo. O sangue nos capilares também recolhe os produtos que foram jogados fora pelas células. Dos capilares o sangue flui para pequenos vasos chamados vênulas. Elas se juntam para formar as veias. O sangue flui através das veias, de volta para o coração.

Outros órgãos

Além dos pulmões, muitos outros órgãos do corpo interagem com o sistema cardiovascular. O sangue leva embora os nutrientes dos intestinos, que fazem parte do sistema digestório. O baço e o fígado filtram, ou limpam, o sangue, removendo as células sanguíneas velhas e as bactérias. Os rins retiram a água, os minerais e outros resíduos do sangue.

Doenças do sistema cardiovascular

Quando a força do sangue contra as paredes dos vasos sanguíneos é muito elevada, uma pessoa tem hipertensão, ou pressão arterial alta. A hipertensão pode enfraquecer o coração e prejudicar outros órgãos.

De vez em quando, os depósitos de gordura engrossam e endurecem as paredes das artérias. Quando isto acontece, a pessoa tem arteriosclerose. Essa doença provoca lentidão no fluxo do sangue, o que pode levar a um ataque cardíaco.

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