Os animais usam constantemente seus sentidos para obter informações sobre o mundo que os cerca. Essas informações são veiculadas pelos nervos e, na maioria dos animais, enviadas para o cérebro ou um órgão similar. O cérebro interpreta a informação e manda uma mensagem de volta para o corpo através dos nervos, informando como o corpo deve reagir. A rede formada por nervos e cérebro é chamada sistema nervoso.

Cérebro e medula espinhal

O cérebro e a medula espinhal formam o sistema nervoso central dos mamíferos e de outros animais vertebrados. A medula espinhal é um longo feixe de nervos principais que corre ao longo das costas do animal, partindo do cérebro. Os nervos espalhados pelo corpo fazem o transporte das informações para o sistema nervoso central e das mensagens do sistema nervoso central para o corpo.

Neurônios

As células do sistema nervoso central são os neurônios e mais de 10 bilhões deles fazem parte do cérebro.

Os neurônios têm um núcleo, ou centro, e dois ou mais prolongamentos, por onde são recebidos e transmitidos os impulsos de um neurônio para outro.

Ao contrário de algumas células, os neurônios não têm a capacidade de se reproduzir: não podem se dividir para criar novos neurônios. A maioria dos nervos do corpo é capaz de se refazer se for levemente danificada, mas os neurônios do sistema nervoso central não se refazem nunca, e as lesões graves no cérebro ou na medula espinhal são permanentes.

Nervos

Os nervos são feixes de fibras neuronais que percorrem o corpo. Alguns nervos, chamados nervos cranianos, vão diretamente para o cérebro e os outros estão ligados à medula espinhal.

Há dois tipos principais de nervos: os sensoriais e os motores. Os nervos sensoriais encarregam-se de informações ligadas aos sentidos: transmitem informações provenientes de várias partes do corpo, como olhos, ouvidos, boca, nariz e pele, para o cérebro e a medula espinhal. Os nervos motores levam as informações no sentido oposto: a partir do cérebro e da medula espinhal para os músculos e outras partes do corpo.

Por exemplo: quando uma pessoa toca um forno quente, os nervos sensoriais dos dedos mandam impulsos para a medula espinhal, que recebe e processa esses impulsos juntamente com o cérebro. A resposta será enviada através dos nervos motores para os músculos do braço, avisando que é preciso afastar o braço do forno.

Os nervos autônomos são um tipo especial de nervos motores que controlam órgãos internos do corpo, regulando a respiração, os batimentos cardíacos, a temperatura do corpo e o sistema digestório, entre outras funções.

Problemas do sistema nervoso

O sistema nervoso é sujeito a ferimentos e doenças. Danos na medula espinhal podem causar paralisia, isto é, a pessoa fica impossibilitada de se movimentar. Isso acontece porque os nervos danificados impedem que a mensagem para mover os músculos chegue até os músculos. A esclerose múltipla e a poliomielite são doenças que atacam os nervos. O mal de Alzheimer e o mal de Parkinson são doenças que destroem neurônios do cérebro. A meningite inflama as meninges, que são camadas protetoras da medula espinhal e do cérebro.

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