O solo é um misto de minerais e de material orgânico que recobre boa parte da superfície da Terra. Minerais são pedacinhos de rochas, e material orgânico é o conjunto formado por resquícios de seres vivos que morreram. O solo não é tão sólido quanto a rocha: possui muitos espaços pequenos, chamados poros, que contêm água e ar. Em alguns lugares da Terra, a rocha é recoberta por uma camada fina de solo, de apenas 15 centímetros de espessura. Em outros lugares, porém, o solo pode ter centenas de metros de profundidade.

A importância do solo

Sem solo, a maior parte da vida que existe na Terra não poderia sobreviver. O solo fornece um lugar para as plantas crescerem, conservando a água que alimenta suas raízes. Contém nutrientes, ou substâncias alimentares, necessárias para seu crescimento. O solo é também o lugar onde vivem muitos animais e outros seres vivos.

O solo se forma ao longo de muito tempo. Uma camada de solo de 2,5 centímetros de espessura pode levar entre quinhentos e mil anos para se formar. Por essa razão, é importante proteger o solo contra a erosão, ou seja, evitar que seja levado embora pela ação do vento ou da água.

Como o solo se forma

A parte mineral do solo é formada a partir de rochas. Forças como as do vento e as da água, além de mudanças de temperatura, decompõem as rochas em partículas muito pequenas. As partículas menores são chamadas de argila. As partículas de tamanho médio recebem o nome de limo, e as maiores são chamadas de areia. Diferentes tipos de solo contêm mistos distintos de argila, limo e areia.

A parte orgânica do solo se forma pela morte de plantas e animais. Seus corpos se decompõem e se misturam às partículas rochosas. O material orgânico, conhecido como húmus, ajuda a formar os poros presentes no solo, mantendo o solo macio e solto. O húmus também fornece os nutrientes absorvidos pelas plantas.

Camadas do solo

O solo é feito de camadas, que se erguem a partir da rocha sólida, chamada rocha matriz. Sobre a rocha matriz há uma camada de rocha fragmentada, parte da qual pode ter ajudado a formar o solo que está acima. O solo acima da camada de rocha quebrada é o subsolo, que contém principalmente minerais e um pouco de húmus. Apenas as raízes mais profundas das plantas atingem o subsolo. A camada superior é chamada de solo agrícola. Esta contém muito húmus e é a camada na qual as plantas crescem.

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