A palavra “tapuia” não designa uma etnia indígena, mas várias delas. Na época da colonização do Brasil, foram agrupados sob essa denominação os índios que não eram tupis. Assim, estão classificados como tapuias os indígenas dos grupos linguísticos macro-jê, caribe e aruaque, entre outros.

Diferentemente dos tupis-guaranis, que viviam no litoral, os tapuias habitavam o sertão.

Historicamente, os índios tapuias são considerados inimigos dos colonizadores, pois resistiam a abandonar suas terras e a se converter à fé religiosa pregada pelos jesuítas. Durante algum tempo, aliaram-se aos holandeses nas lutas para enfrentar o avanço português sobre suas terras. Mas logo perceberam que, se por um lado podiam com isso dificultar o domínio português, por outro acabariam sendo dominados por outros europeus, que eram os holandeses.

Atualmente, nos estados do Pará e do Amazonas, qualquer indígena é chamado de tapuia, embora não exista nenhuma razão específica para isso.

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