A tartaruga é um réptil cujo corpo é coberto por um casco. As tartarugas são famosas por se movimentar lentamente. Existem cerca de 250 espécies, ou tipos, de tartarugas.

As tartarugas vivem praticamente no mundo todo. Muitas vivem em água doce, em rios, lagos e lagoas. Outras vivem nos oceanos ou em terra. Algumas tartarugas vivem em florestas ou mesmo no deserto. As tartarugas terrestres são chamadas de jabutis. Algumas tartarugas que vivem em água doce ou em terrenos pantanosos são chamadas de cágados.

Há vários tamanhos de tartarugas. As menores medem menos de 10 centímetros. Por outro lado, a tartaruga-do-atlântico, que é uma espécie marinha, pode atingir mais de 2 metros de comprimento e pesar 680 quilos.

As tartarugas têm pernas fortes com pés pequenos e dedos com garras. As tartarugas marinhas têm nadadeiras no lugar das pernas dianteiras. O casco da tartaruga é feito de osso. Normalmente é muito duro e forte. A maioria das tartarugas consegue esconder a cabeça, as pernas e a cauda dentro do casco para se proteger dos inimigos. As tartarugas-mordedoras não conseguem fazer isso, mas têm uma forte mordida como proteção.

As tartarugas comem vermes, lesmas, insetos, águas-vivas e moluscos. Muitas tartarugas alimentam-se apenas de plantas. Elas conseguem armazenar alimento sob a forma de gordura. Algumas armazenam água também e podem passar dias ou até semanas sem comer ou beber.

Todas as tartarugas botam ovos na terra. A fêmea cava um buraco e põe os ovos dentro dele. Geralmente a temperatura do ninho tem influência no sexo dos filhotes. As temperaturas mais quentes favorecem o nascimento de fêmeas, ao passo que sob temperaturas mais frias nascem mais machos.

As tartarugas vivem mais que os outros animais. Algumas espécies, como a tartaruga-gigante das ilhas Galápagos, podem chegar a mais de cem anos de vida.

Algumas espécies de tartarugas estão em perigo de extinção. Desde 1980, o Projeto Tartarugas Marinhas (TAMAR), criado pelo Ibama, vem atuando no litoral do país para preservar as cinco espécies de tartarugas que migram até as costas do Brasil para se alimentar e se reproduzir. Elas são a tartaruga-cabeçuda, a tartaruga-verde, a tartaruga-de-pente, a tartaruga-oliva e a tartaruga-de-couro.

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