Um terremoto é um tremor de terra. Ele acontece quando enormes massas rochosas se movimentam sob a superfície da Terra. Terremotos, também chamados de abalos sísmicos, ocorrem constantemente em várias partes do mundo, mas normalmente são tão fracos que não chegam a ser sentidos pelas pessoas. De vez em quando, porém, ocorrem terremotos que provocam muitas mortes e grande destruição.

Causas

A maioria dos terremotos é causada por movimentos na crosta terrestre, a camada mais externa da Terra. A crosta é composta por cerca de uma dúzia de massas rochosas chamadas placas tectônicas, que se movimentam constantemente. As placas podem interagir entre si de três diferentes maneiras: distanciando-se umas da outras, chocando-se umas contra as outras ou sobrepondo-se levemente. Com o tempo, essa movimentação leva a um acúmulo enorme de pressão. Quando a pressão se torna excessiva, as massas rochosas se movimentam repentinamente ao longo de uma fenda na crosta, chamada falha.

O movimento das massas rochosas libera energia sob a forma de ondas de choque. As ondas se espalham pela rocha em todas as direções, causando um terremoto. No caso dos terremotos mais fortes, pessoas a milhares de quilômetros do centro do abalo (chamado de epicentro) podem sentir o chão tremer.

Alguns poucos terremotos têm outras causas, que podem ser naturais ou humanas. A movimentação de rochas fundidas sob um vulcão é capaz de desencadear um abalo sísmico. Quando volumes imensos de água são represados em barragens, cria-se uma grande pressão que também pode provocar abalos, embora de proporções menores. Explosões nucleares subterrâneas e a escavação de minas podem ter o mesmo efeito.

A técnica de fraturamento hidráulico (também conhecida como fracking) tem causado movimentos sísmicos. Ela é usada na extração de petróleo e gás de xisto, que é um tipo de gás natural. O fraturamento hidráulico é muito praticado nos Estados Unidos. Essa técnica vem sendo questionado pelos ambientalistas, pois, para alcançar as camadas de gás e petróleo no subsolo, os engenheiros precisam abrir fraturas nas rochas.

Efeitos

Um terremoto pode ser poderoso a ponto de modificar a superfície terrestre, fazendo surgir penhascos e abrindo rachaduras enormes na face da Terra. Os terremotos podem causar a destruição de edifícios, pontes, ferrovias e outras estruturas. Podem também desencadear outras movimentações de terra, como avalanches. Alguns abalos que acontecem sob oceanos ou nas proximidades deles podem levar ondas enormes e destrutivas, chamadas tsunamis, a avançar sobre a terra.

Onde ocorrem terremotos

A maioria dos terremotos acontece ao longo das margens das placas tectônicas. Um grande cinturão de terremotos, conhecido como Anel de Fogo, circula o oceano Pacífico, abrangendo a costa oeste tanto da América do Norte quanto da América do Sul, bem como as regiões insulares da Ásia. A famosa falha de Santo André, na Califórnia, nos Estados Unidos, faz parte desse cinturão. Um segundo cinturão, menos ativo, passa entre a Europa e o norte da África, na região do Mediterrâneo, e abrange partes da Ásia. Um número pequeno de abalos sísmicos ocorre no interior das placas tectônicas, em vez de nas bordas.

Como se mede a intensidade dos terremotos

Os cientistas usam um instrumento chamado sismógrafo para medir as ondas de choque geradas em um terremoto. A força de um abalo é medida de maneiras diferentes. A escala Richter mede os terremotos com base na quantidade de energia que eles liberam. Os mais fracos medem perto de zero ponto na escala Richter; os mais fortes chegam a cerca de 9 pontos. A escala Mercalli mede a quantidade de destruição provocada por um terremoto, em uma escala que vai de 1 a 12.

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