O trator é um veículo potente, de baixa velocidade, dotado de mecânica e motor similares aos de automóveis ou caminhões, mas projetado para ser usado fora da estrada, em terrenos irregulares. Atualmente os dois tipos principais de tratores (convencionais ou articulados) são montados sobre rodas e usados na agricultura, na construção de prédios e estradas etc., como colheitadeiras, máquinas escavadeiras, máquinas raspadoras e máquinas de perfuração.

Um dispositivo importante existente no trator, que amplia sua utilidade, é a tomada de força externa, usada para acionar máquinas estacionárias ou portáteis e outros implementos que necessitem ser acoplados ao trabalho.

Os primeiros tratores, isto é, veículos com capacidade de tração, originaram-se das máquinas a vapor estacionárias e móveis, em uso no final do século XIX, que puxavam arados. John Froehlich, um ferreiro de Iowa, nos Estados Unidos, construiu o primeiro trator agrícola acionado por um motor a gasolina em 1892. A mecanização do trabalho na agricultura, com o uso de tratores para arar e cultivar, representou um avanço enorme na produção de alimentos, porque facilitou a expansão de áreas de cultivo.

Durante a Primeira Guerra Mundial o trator inspirou a construção dos tanques de guerra usados pela Inglaterra e pela França.

A maioria dos tratores modernos dispõe de uma tomada de força externa hidráulica, movida por uma bomba de óleo e montada no próprio trator, ou em um reboque.

Até 1932, quando ainda não havia pneus de borracha de grandes dimensões, as rodas dos tratores eram feitas inteiramente de aço, com dentes que penetravam na terra e aumentavam a tração. Os tratores de esteiras ou lagartas movem-se por meio de duas correias formadas por placas ou chapas articuladas e presas como uma corrente, girando ao redor de duas rodas montadas em ambas as extremidades do veículo. Esses tratores possuem maior capacidade de tração e fazem menos pressão no solo do que os tratores de rodas e podem ser usados em pisos lamacentos ou escorregadios, com pouca aderência, onde os tratores de rodas não funcionariam.

Os tratores de um só eixo, ou motocultivadores, são pequenos tratores dotados de apenas um par de rodas, dirigidos por um operador por meio de um tipo de guidão. O motor é montado na parte da frente e os implementos na parte de trás da máquina, onde também fica o operador, seguindo a pé e empunhando o guidão. Esse tipo de máquina pode ser usado com muitos implementos, como arados, enxadas, máquinas de semeadura, irrigadores, cortadores de grama e carretas. Quando puxam carretas, o operador pode embarcar na carreta e seguir o trabalho de dentro do trator.

Há tratores com tração nas quatro rodas, mas, como sua construção é mais complicada e seu custo muito mais alto, eles quase não são usados.

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