Os vírus são pequenas partículas que causam doenças nas pessoas, em outros animais e nas plantas. Vírus diferentes causam diferentes doenças, como o resfriado, a gripe, a catapora, o sarampo, a aids e muitas outras.

Os vírus são tão pequenos que as pessoas só podem vê-los com a ajuda de potentes microscópios. Alguns vírus têm forma arredondada ou esférica. Outros têm forma de varinhas. Eles são feitos principalmente de ácido nucleico cercado por proteínas.

Por si só, o vírus não tem vida. Mas ele se torna ativo quando infecta, ou penetra, uma célula de animal ou de planta. Uma vez dentro da célula, o vírus pode se reproduzir, como outros seres vivos. As cópias que o vírus faz de si mesmo se chamam virions. Esses virions podem sair da célula original e infectar outras células. Os vírus também podem viver em bactérias, que são seres vivos feitos de uma única célula.

Os homens e outros animais têm defesas naturais contra os vírus. A febre é uma maneira importante que o corpo humano tem de se defender dos vírus que o atacam. Com o aumento da temperatura do corpo, vários vírus ficam inativos. O sistema imunológico do corpo também combate os vírus. Ele produz células brancas e substâncias chamadas anticorpos para atacar os vírus. Depois que essas células e esses anticorpos atacam um vírus, permanecem no corpo para evitar futuras infecções pelo mesmo vírus.

Os médicos utilizam vacinas para evitar muitas doenças causadas por vírus. As vacinas são substâncias feitas a partir de vírus mortos ou enfraquecidos. Elas preparam o sistema imunológico para combater a forma ativa desses vírus.

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