Os vertebrados são animais que possuem coluna vertebral ou espinha dorsal. Já os invertebrados não têm essa estrutura. Peixes, anfíbios, répteis, aves e mamíferos, inclusive os seres humanos, são todos vertebrados e por isso partilham algumas características básicas. A espinha oca e o crânio protegem a medula espinhal e o cérebro da maioria dos vertebrados. Além disso, a reprodução ocorre pelo acasalamento de fêmeas e machos.

Os peixes são os vertebrados mais antigos de que temos notícia. A maioria dos peixes possui esqueleto ósseo (de ossos). Porém o esqueleto dos tubarões e das arraias é feito de cartilagem, que é um tecido forte e flexível. Alguns peixes evoluíram, ou mudaram, gradualmente de animais aquáticos para se tornar os animais terrestres de hoje.

O tipo mais complexo de vertebrados é o dos mamíferos, em que os filhotes alimentam-se do leite da mãe, desenvolvem-se dentro do corpo dela e possuem pelos. Além disso, o cérebro altamente desenvolvido os torna mais inteligentes que outros grupos de animais.

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