Grande Depressão é o nome dado a um período na história do século XX em que grande parte do mundo enfrentou graves problemas econômicos. Muitas pessoas passaram fome e não tinham trabalho nem moradia. Isso aconteceu durante a década de 1930 e teve início nos Estados Unidos, de onde se espalhou para o resto do mundo.

O início nos Estados Unidos

Durante a década de 1920, muitas pessoas investiam seu dinheiro nas bolsas de valores, comprando ações. (As ações representam a participação na propriedade de uma empresa, ou seja, ao comprar ações de uma empresa, a pessoa se torna dona de uma pequena parte dela.) Por alguns anos o valor das ações subiu rapidamente. Em setembro de 1929, porém, os preços das ações começaram a cair; em outubro, eles despencaram. O que antes valia muito passou a não valer nada.

Muitas pessoas perderam todo o dinheiro que tinham. Bancos também foram afetados. Quem havia tomado dinheiro emprestado dos bancos ficou sem condições de pagar sua dívida. Muitos bancos faliram porque multidões tentaram retirar todo o seu dinheiro ao mesmo tempo. Quando um banco falia, quem tinha conta lá perdia suas economias. Além disso, fábricas e empresas fecharam porque havia pouca gente para comprar os bens que elas produziam ou vendiam.

Em 1932, entre 12 e 13 milhões de pessoas estavam desempregadas nos Estados Unidos. As que tinham emprego recebiam apenas cerca de metade do que ganhavam antes. Uma seca no sul dos Estados Unidos tornou a situação ainda pior para os agricultores, pois eles não colheram boas safras para vender. A terra ficou tão seca que a região afetada passou a ser conhecida como Dust Bowl (bacia de pó).

Efeitos no mundo

A crise nos Estados Unidos afetou países do mundo inteiro. O Reino Unido, a Alemanha e outros países sofreram com a perda de empréstimos americanos e com o fim das trocas comerciais com os Estados Unidos.

Cada país também tentava proteger suas próprias empresas impondo limites ou impostos sobre bens comprados de outras nações. Como consequência, nenhum país conseguia vender seus produtos para os outros. Isso provocou uma enorme redução no comércio internacional.

Fim da Grande Depressão

O presidente norte-americano Herbert Hoover perdeu o cargo nas eleições de 1932. O novo presidente, Franklin D. Roosevelt, estabeleceu uma política de desenvolvimento chamada New Deal (Novo Trato). O New Deal gerou empregos de imediato. Mudanças foram feitas no sistema financeiro (bancos e dinheiro) para evitar que os mesmos problemas voltassem a ocorrer.

Nos Estados Unidos, a Grande Depressão terminou só depois que o país entrou na Segunda Guerra Mundial, em 1941. As fábricas começaram a produzir armas, aviões, navios e outros produtos necessários para as operações de guerra, o que movimentou muito dinheiro e gerou empregos. Com isso, muitas pessoas voltaram a trabalhar, e as atividades comerciais foram se recuperando.

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