Durante séculos, exploradores procuraram uma rota que conduzisse do oceano Atlântico ao oceano Pacífico através das águas que banham as ilhas árticas do Canadá. Eles sabiam que, ao descobrir esse caminho, o comércio de muitas nações cresceria. A rota foi chamada de Passagem do Noroeste. O explorador norueguês Roald Amundsen foi o primeiro a completar essa viagem por mar, em 1906.

A Passagem do Noroeste localiza-se cerca de 800 quilômetros ao norte do círculo polar Ártico e a menos de 1.900 quilômetros do polo Norte. Ela se situa no norte do Canadá, sendo formada por uma série de canais que passam por entre as ilhas do Ártico. A rota se estende por 1.450 quilômetros de leste a oeste, desde o norte da ilha de Baffin (no Canadá) até a costa oeste do mar de Beaufort, no norte do Alasca (nos Estados Unidos).

A navegação pela Passagem do Noroeste pode ser perigosa, especialmente devido à presença de milhares de imensos icebergs. Muitos exploradores famosos, como John Cabot, Jacques Cartier, Francis Drake e o capitão James Cook, tentaram achar essa passagem sem sucesso. Em 1845, John Franklin e 128 homens desapareceram durante a viagem. Ao procurar Franklin, Robert McClure navegou pela passagem, onde ficou preso no gelo durante dois invernos. McClure e seus homens acabaram abandonando o navio e viajaram por terra para encontrar outro navio, que estava a leste. Assim, completaram a primeira travessia da Passagem do Noroeste em 1854, embora ela tenha sido com mais de um navio e em parte a pé. A Passagem do Noroeste só foi inteiramente conquistada por mar com a viagem de Amundsen, de 1903 a 1906.

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