A Revolução Industrial foi um período de grandes transformações na maneira como os produtos eram feitos. Ela aconteceu há mais de duzentos anos e afetou profundamente o modo de vida e de trabalho das pessoas. Antes dela, tudo era feito à mão. Todos trabalhavam principalmente em suas próprias casas ou em pequenas oficinas. Durante a Revolução Industrial, equipamentos foram inventados e muitas fábricas foram construídas. Operários começaram a produzir bens em grandes quantidades usando máquinas acionadas por motores. A força do homem foi em grande parte substituída pela força das máquinas.

A Inglaterra foi o primeiro país em que essas mudanças se deram, no século XVIII. Em pouco tempo, a Revolução Industrial se alastrou para outros países europeus, para os Estados Unidos e para o Japão.

Avanços

A Revolução Industrial começou na indústria têxtil. Antes disso, a produção de tecidos era um processo demorado. Depois de colhida a , ela tinha que ser fiada para produzir os fios, que eram então tecidos manualmente para formar o tecido. Em 1733, uma invenção chamada lançadeira volante facilitou o processo de tecelagem. Uma máquina de fiar com fusos múltiplos, inventada em 1770, facilitou o processo de fiação. Em 1793, Eli Whitney inventou uma máquina chamada descaroçador de algodão, que ajudava a limpar o algodão depois de colhido.

Foi também de Whitney a ideia das peças intercambiáveis. Até então, um trabalhador que fosse especializado em um tipo de produto passava muito tempo fazendo um único produto à mão. Whitney descobriu que uma máquina podia produzir muitas cópias das partes individuais de um produto ao mesmo tempo; depois disso, as partes podiam ser montadas por qualquer trabalhador. Isso significava que muitos produtos podiam ser gerados rapidamente. Em pouco tempo, fábricas passaram a ser erguidas para produzir esses artigos.

As fábricas e as máquinas dentro delas precisavam de fontes de energia. No início do século XVIII, surgiram os motores a vapor. No final do mesmo século, James Watt inventou um motor a vapor capaz de acionar as máquinas das fábricas.

Em pouco tempo a Revolução Industrial passou a abranger todos os tipos de produção. Agricultores, por exemplo, começaram a inventar máquinas novas para arar a terra e semear suas plantações. A invenção da máquina de costura facilitou o trabalho das mulheres que costuravam em casa e promoveu a confecção de vestuário em grande escala, tornando as roupas mais baratas.

Com o aumento da produção, foram necessárias maneiras mais eficientes de transportar as matérias-primas até as fábricas e os produtos acabados até os consumidores. Isso levou a avanços nos transportes. O inventor norte-americano Robert Fulton aperfeiçoou o barco a vapor em 1807. Em 1825, o britânico George Stephenson pôs um motor a vapor sobre rodas e colocou as rodas sobre trilhos. O resultado foi uma ferrovia.

Impacto sobre a sociedade

No final do século XVIII, muitas pessoas não estavam mais conseguindo ganhar a vida no campo. A maioria delas se mudou de fazendas e vilarejos para cidades maiores, em busca de trabalho. As cidades cresceram, mas com frequência eram sujas, superlotadas e insalubres.

Embora as máquinas tivessem facilitado o trabalho sob certos aspectos, a rotina nas fábricas criou muitos problemas para os operários. As máquinas aumentaram a produção. Como os bens eram mais baratos de produzir, também ficaram mais baratos de comprar. Os donos das fábricas enriqueceram. Os operários, entretanto, ganhavam pouco, e o trabalho muitas vezes era perigoso. Muitos operários cumpriam uma jornada de 12 a 14 horas por dia. Homens, mulheres e até crianças trabalhavam nas fábricas.

Os operários buscaram então conquistar condições de trabalho e salários melhores, organizando-se em sindicatos. Essas organizações ajudaram a criar leis que protegiam os trabalhadores, limitando o número de horas de trabalho e garantindo que os operários recebessem uma quantia determinada.

Segunda Revolução Industrial

As máquinas do século XVIII e início do XIX eram dispositivos mecânicos simples em comparação com a tecnologia industrial que se desenvolveu no final do século XIX e início do XX. Nessa época, muitos produtos novos foram criados e avanços importantes foram feitos no sistema de produção em massa. As mudanças foram tão importantes que o período após 1860 é muitas vezes chamado de Segunda Revolução Industrial.

Novos conhecimentos científicos foram aplicados à produção de bens à medida que cientistas e engenheiros aprenderam mais sobre a física e a química. Grandes indústrias surgiram com base nesses avanços científicos, tais como a indústria elétrica, a de aço, a de produtos químicos e a de petróleo. Outros avanços notáveis foram a invenção do telégrafo de Morse e do telefone, bem como o surgimento da produção em série de automóveis.

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